Aanwijzingen voor ruil van shi'ieten en Westerse gijzelaars

DAMASCUS-LONDEN, 9 AUG. De vrijlating van de Britse gijzelaar John McCarthy gisteren heeft de hoop aangewakkerd dat ook de overige elf Westerse gijzelaars in Libanon spoedig vrij zullen komen. Er zijn toenemende aanwijzingen dat dit zou kunnen gebeuren door een grootscheepse ruil van Libanese shi'ieten en Palestijnen tegen enkele Israelische soldaten en de Westerse gijzelaars.

De Syrische minister van buitenlandse zaken, Farouk al-Sharaa, zei gisteren dat de Libanese ontvoerders “een of twee” Westerse gijzelaars als een gebaar van goede wil vrijlieten. In ruil daarvoor, aldus de bewindsman, zouden de Westerse landen druk op Israel moeten uitoefenen om gevangen shi'itische Libanezen en Palestijnen vrij te laten.

Israel heeft er intussen van zijn kant bij het Zuidlibanese leger, dat geldt als een cliënt van de Israeliërs, op aangedrongen om - eveneens als een gebaar van goede wil - enige shi'itische gevangenen te laten gaan. Dit heeft de Israelische coördinator voor Zuid-Libanon, Uri Lubrani, vanmorgen in een vraaggesprek met de BBC gezegd.

McCarthy kwam gisteren vanuit Libanon in Damascus aan, waar hij een korte verklaring aflegde. Hij bevestigde dat zijn ontvoerders van de groep Islamitische Jihad een “volledige uitwisseling” van de Westerse gijzelaars tegen Libanese gevangenen in Israelische handen willen. “Zij zeiden dat ze geloven dat de tijd rijp is.”

Hij zei verder: “Het doet me deugd dat ik de families van de Amerikaanse gijzelaars Terry Anderson en Tom Sutherland, en van mijn collega-Brit Terry Waite kan vertellen dat deze, toen ik hen twee dagen geleden verliet, in goede gezondheid en in een goed humeur verkeerden en dat onze levensomstandigheden de laatste tijd dragelijk waren”. Hij zei later wel dat Terry Waite eerder ernstig ziek was geweest als gevolg van asthma.

McCarthy onthulde dat hij een brief van zijn ontvoerders, Islamitische Jihad, bij zich had die hij aan de secretaris-generaal van de VN, Perez de Cuellar, moest overhandigen. Perez zei later dat hij morgen naar Londen zal reizen om de brief in ontvangst te nemen.

Intussen is een medewerker van de Franse hulporganisatie Médecins du Monde in Beiroet vermist. In een anoniem telefoontje verklaarde een man die zei te spreken namens een groep die tegen de vrijlating van de Westerse gijzelaars is gekant dat de Fransman, de 26-jarige Jerôme Leyraud, zou worden gedood indien er nog meer Westerse gijzelaars zouden worden vrijgelaten. Leyraud is de eerste Westerling die in Libanon wordt ontvoerd in twee jaar. (AP, Reuter, AFP)