Saguaro-cactussen rotten weg in VS

SAN ANTONIO, 8 AUG. De saguaro-cactus, een van de bekendste symbolen van het droge Amerikaanse zuidwesten, is bezig te verdwijnen, maar de wetenschap heeft tot nu toe de oorzaak ervan niet kunnen ontdekken, zei een bioloog gisteren.

In een natuurreservaat in Arizona is de laatste 50 jaar de helft van de saguaro-cactussen verdwenen. Van sommige cactussen breken de zijarmen af, ze verliezen hun naalden, worden vroegtijdig bruin en slap en knakken om, vertelde Kate Lajtha, hoogleraar in de biologie aan de universiteit van Boston, tijdens het jaarcongres van de Ecological Society of America.

Omdat de aandoeningen beginnen aan de zuidkant van de cactussen, zoeken de biologen een verklaring in de richting van milieuvervuiling. Er zijn smeltovens van mijnen in de buurt. De aandoeningen doen zich niet voor in jonge cactussen of cactussen die in de schaduw groeien.

De saguaro-cactus, Latijnse naam Cereus giganteus, komt voor in Mexico, Arizona en Californië. Volwassen exemplaren bereiken een hoogte van 15 meter, met zijtakken vanaf 5 meter. Het bovengrondse gedeelte van de overigens oppervlakkig wortelende plant weegt soms wel 9.000 kilo.

Ondanks zijn reusachtige volwassen afmetingen is de saguaro aanvankelijk een langzame groeier: in de eerste tien jaar bereikt hij slechts een hoogte van zo'n twee centimeter. Later versnelt de groei echter tot circa 10 centimeter per jaar. De saguaro bloeit voor het eerst op 50- tot 75-jarige leeftijd en bereikt normaal gesproken een ouderdom van 150 tot 200 jaar. (Reuter)