Zoeken naar vermisten Oceanos gaat door

EAST LONDON, 5 AUG. Reddingsploegen waren vanochtend nog druk op zoek naar de vier vermisten van de scheepsramp die zich dit weekeinde vlak onder de kust van Zuid-Afrika heeft voltrokken. Op de vier vermisten na waren toen alle 580 opvarenden van het bijna veertig jaar oude Griekse cruiseschip 'Oceanos' gered.

De oorzaak van de ramp is nog onbekend. Er wordt rekening mee gehouden dat de Oceanos door het zware weer tegen een klif is gelopen. Het cruiseschip bevond zich toen op slechts een mijl afstand van de beruchte 'wilde kust', een schaars bevolkte kuststrook van het zwarte thuisland Transkei dat vol ligt met wrakken van schepen die ten onder zijn gegaan in slecht weer en zware storm.

De Zuidafrikaanse politie kondigde gisteren aan een onderzoek in te stellen naar de mogelijkheid dat de ramp is veroorzaakt door een bom die zou zijn verstopt in een bruidstaart. Zaterdag voor vertrek uit East London was er bij de havenautoriteiten een bommelding binnengekomen. De kapitein van de Oceanos had de politie de toegang tot het schip geweigerd omdat zijn eigen veiligheidsstaf al een securitycheck zou hebben uitgevoerd.

Grote held van het scheepsdrama was de scheepscomediant Robin Boltman, die de evacuatie vanaf de brug regelde nadat de bemanning het zinkende schip vroegtijdig had verlaten. De passagiers verwijten de bemanning dat deze vooral zichzelf in veiligheid probeerde te brengen. “Ze hebben ons in de steek gelaten. Ze wisten dat het schip zou zinken en ze hebben ons niets verteld”, aldus passagier Kevin Ellis. “Ze verlieten het schip en er ontstond totale paniek omdat niemand anders wist om te gaan met de reddingsboten”, aldus de scheepsfotografe Hankinson. “De lichten gingen uit. Niemand wist wat er gebeurde”, vertelde passagier John Hinklin. “Het volgende dat we zagen was een reddingsboot vol met bemanningsleden.”

Capitein Yiannis Avranas verdedigde zijn besluit om het schip te verlaten met het argument dat het noodzakelijk was vanaf de wal de reddingsoperatie te coordineren. Volgens de Zuidafrikaanse autoriteiten die bij de reddingswerkzaamheden betrokken waren is een aantal bemanningsleden aan boord gebleven totdat de laatste passagier het zinkende schip had verlaten. Het laatste bemanningslid zou zondag rond het middaguur van het schip zijn gehaald, twaalf uur nadat het schip in moeilijkheden was geraakt en anderhalf uur voordat de Oceanos volledig in de golven verdween.

De Oceanos was op weg van East London naar Durban toen zaterdagnacht water in de machinekamers liep waardoor de motoren uitvielen. Volgens TFC Tours, de Zuidafrikaanse touropperator die de Oceanos van de Grieken had geleased, waren er op dat moment 374 passagiers aan boord, 180 bemanningsleden en 26 personeelsleden van TFC. De passagiers waren hoofdzakelijk Zuidafrikanen. De bemanning bestond uit Grieken, Egyptenaren, Britten, Hongaren en Mauretaniers. Toen het schip begon te hellen sprongen diverse passagiers overboord.

Bij de reddingsoperatie die in de nacht van zaterdag op zondag op gang kwam waren ten minste 14 helikopters en zes voorbijkomende schepen betrokken. Veel van de passagiers werden aan wal gebracht in de feestelijke kleding die zij voor de zaterdagavond hadden aangetrokken. Een oudere passagier, een 83-jarige dame in lange avondjurk en met parels om de hals, beperkte zich tot een even korte als verrassende reactie op de ramp: “Tijdens de helikoptertocht is mijn haar een beetje door de war geraakt.” (AFP, AP, Reuter)