Jet Propulsion Lab

Het planetair verkenningscentrum Jet Propulsion Lab (Laboratorium voor Straalaandrijving) dateert al van 1926 toen de technische universiteit Caltech in Paradena - in 1891 als kunstacademie (!) opgericht door de zakenman Amos G. Throop - de Guggenheim Gradutate School of Aeronautics in het leven riep.

Theodore von Karman deed daar in de jaren dertig belangwekkend onderzoek ten behoeve van de luchtvaartindustrie. De annalen maken melding van 'merkwaardige experimenten op het gebied van raketaandrijving op een braakliggend terrein in Arroyo Seco.

Op 31 oktober 1936 werd in La Canada-Flintridge, niet ver van de huidige terreinen van JPL, de eerste proefraket gelanceerd. In de jaren veertig en vijftig stond het laboratorium grotendeels onder toezicht van de militairen. Aan die situatie kwam in december 1958 een einde, toen het Amerikaanse Congres instemde met de oprichting van de ruimtevaartorganisatie NASA en JPL- tot op de dag van vandaag een dependance van Caltech - werd benoemd tot 'planetair verkenningscentrum'. Nog datzelfde jaar bouwde JPL de 14 hilogram wegende ruimtesatelliet Explorer I, die de Van Allen-gordels ontdekte (magnetische gordels die de aarde beschermen tegen deeltjesstraling uit de kosmos).

Met uitzondering van Pluto zijn inmiddels alle planeten van ons zonnestelsel door JPL-sondes verkend. In de jaren zestig was het laboratorium, waar liefst 8000 mensen werken, verantwoordelijk voor de onbemande Maan-missies Ranger en Surveyor ter voorbereiding van de Apollovluchten. Halverwege de jaren zestig volgden de eerste onbemande verkenningsvluchten naar Mars (Mariners) en in de jaren zeventig landden twee Vikings op de rode planeet. Miniatuurlaboratoria voerden chemische en biologische anayses van grondmonsters uit. De succesvolste JPL-sonde is tot nu toe de Voyager geweest, die langs Jupiter, Saturnus, Neptunus en Uranus scheerde en een schat aan gegevens terug naar aarde seinde. Andere missies zijn nog in volle gang. In maart van dit jaar maakte de planeetverkenner Magellan, die op 4 mei 1989 werd gelanceerd vanuit het ruimteveer Atlantis, indrukwekkende radarfoto's van Venus. In 1995 zal een capsule van de in 1989 gelanceerde ruimtesonde Galileo de zeer dichte dampkring van Jupiter binnendringen en gedurende circa 75 minuten metingen verrichten. In oktober 1990 werd de ruimtesonde Ulvsses gelanceerd, die eerst naar Jupiter zal vliegen en daarna de polen van de zon zal verkennen. In de naaste toekomst zal de ruimtesonde CRAF de komeet Kopff en de planetolden Hamburga en Maja zeer dicht benaderen. In 1995 is er een missie naar Saturnus.