Modderstroom maakt 64 slachtoffers in Chili

ANTOFAGASTA, 19 JUNI. Na een aardverschuiving in de Chileense stad Antofagasta zijn tot nu toe 64 doden geborgen. Omstreeks 20.000 van de 220.000 inwoners van de noordelijke havenstad zijn dakloos geraakt door de modderlawine, die ontstond na een uitzonlijk zware regenval. Het Chileense leger en de marine zijn een hulpoperatie begonnen.

De modder verspreidde zich van een heuvel aan de stadsrand door verschillende arme wijken. Honderden huizen werden door de kniediepe stroom modder vernield en duizenden raakten beschadigd.

Antofagasta ligt aan de rand van de Atacama-woestijn, waar zich de belangrijkste kopermijnen ter wereld bevinden. Het klimaat is er zeer droog en in deze tijd warm. Per jaar valt in Antofagasta gemiddeld niet meer dan vier millimeter regen. De stroom van tonnen modder kwam op gang nadat gisteren in een dag het equivalent van tien jaar regen was gevallen: 40 millimeter. De regen ontstond door het botsen van een koudefront op de droge en hete luchtmassa boven de woestijn. In de woestijn viel sneeuw en er stak een storm op, waardoor de koperwinning in enkele open winplaatsen moest worden stilgelegd.

Chileense weerkundigen wijten het uitzonderlijke weer aan de Nino, de jaarlijks terugkerende warme, idwaarts gerichte zeestroom die aan de Zuidamerikaanse Stille-Oceaankust op de noordelijke, koude Humboldstroom botst en zo belangrijke veranderingen in het klimaat en het zeemilieu kan opwekken.

In 1982 en 1983 veroorzaakte de Nino voor miljarden dollars schade aan de landbouw door het uitblijven van regen in Australie, Indonesie en de Filippijnen en door hevige regenbuien in Argentinie, Brazilie, Peru en Ecuador. Door de temperatuurwisseling had massale planktonsterfte plaats, waardoor vissen evneens stierven en zeevogels verhongerden of wegtrokken.

De Nino is een uitloper van de zogeheten equatoriale tegenstroom en vindt plaats door veranderingen in de atmosferische circulatie omstreeks de jaarwisseling. (Reuter)