Een voetballer is geen jukebox waar je een kwartje instopt; Tien vragen aan Michael van Praag

Michael van Praag, voorzitter van Ajax heeft een dramatische week achter de rug. Zondag kreeg hij te horen dat zijn oom, de ex-zanger Max van Praag, was overleden en op dezelfde dag verspeelde het eerste elftal van zijn club een enorme kans op de landstitel door van SV verliezen. Dinsdag vertoefde hij in de rechtbank wegens de betrokkenheid van administrateur Gerard Holsheimer in de zwartgeld-affaire. Woensdag was hij kwijt aan de begrafenis van Oom Max. Alleen het kampioenschap van Ajax, dat morgen in het uitverkochte Olympisch Stadion tegen Vitesse een achterstand in doelsaldo van twee treffers op PSV moet wegwerken, kan de week van Michael van Praag nog goedmaken.

Hoe heeft u de klap van de nederlaag tegen SVV verwerkt?

Ik moet zeggen dat die wedstrijd mij de rest van de week behoorlijk heeft parten gespeeld. Ik wilde er niet aan herinnerd worden. Ik ging naar Spangen met de gedachte: ik ben benieuwd hoeveel doelpunten we vandaag maken. Achteraf was ik ontgoocheld. Door het gejuich op de tribunes wisten de spelers wat er in Groningen aan de hand was. Maar dat hebben ze niet vertaald in daden op het veld. Ik had grote moeite met het optreden van sommige spelers, te meer daar je als bestuurder met honderd procent inzet ook versckelijk veel tijd steekt in de club. Aan de andere kant, elke medaille heeft een keerzijde. Een voetballer is geen jukebox waar je een kwartje instopt en dan doet hij 't weer. Gezien de korte vakantie na het WK en de wijze waarop Ajax zijn programma heeft moeten afwerken, kan ik begrijpen dat een aantal spelers van ons op zijn laatste benen loopt. Vooral degenen die zo'n jeugdige leeftijd hebben dat het lichaam zegt: stop, ik kan niet meer.

Ook de interland tegen Fi)land heeft een rol gespeeld. Ik zou ervoor willen pleiten dat Zeist de competitie voortaan zo inricht dat een club drie weken voor het einde geen Oranje-verplichtingen meer heeft. Ik ben er ook voor om de eredivisie in te krimpen van achttien tot zestien clubs. Dat zou hogere recettes opleveren, de kwaliteit van het voetbal bevorderen, een versnippering van sponsorgelden tegengaan en meer alternatieven bieden voor speeldata van risicowedstrijden.

Waarom vindt u dat Ajax in de competitie is benadeeld? Wij zijn het steeds gewt die uit het programma werden gehaald.

Bij afgelastingen of als de Spoorwegen weer eens drie risicowedstrijden niet aankonden. De burgemeesters hielden zich niet aan de afspraken. PSV of FC Den Haag kenden in dit opzicht veel minder problemen. We hebben pech gehad met onze vriendschappelijke wedstrijden. Zo ging het duel met AC Milan niet door omdat de grasmat van het San Siro-stadion onbespeelbaar was. Maar door ons inhaalprogramma hielden we ook niet veel dataer om nog naar het buitenland te gaan. PSV had wel voldoende tijd om lucratieve vriendschappelijke wedstrijden te spelen. Wat manager Ploegsma van die club afgelopen seizoen op dit terrein heeft verdiend, is ons tekort gedaan.

Allemaal goed en wel, maar Ajax hoort van een degradatiekandidaat als SVV toch te winnen. Moeten we niet gaan twijfelen aan de mogelijkheden van een groot aantal talenten in de selectie?

Er is geen reden om te wanhopen. Ik twijfel absoluut niean de kwaliteiten van onze spelers. Beenhakker zei aan het begin van dit seizoen dat het elftal dit jaar tachtig procent van zijn uiteindelijke niveau moest zien te bereiken. Dat hebben we niet gehaald. Mijn stelling is dat het echte Ajax er volgend jaar wel moet staan. Daartoe zullen maatregelen getroffen moeten worden in de benadering van de spelers. De trainersstaf krijgt de taak wat minder nadruk te leggen op voetbaltechnisch gebied en wat meer op het kweken van wedstrijdmentaliteit. We zitten natuurlijk met jonge voetballers die een leeftijd hebben bereikt dat ze achter meiden aanjagen en uitgaan.

Richard Witschge is een wereldvoetballer, maar hij zou zijn levensstijl iets moeten aanpassen. Dan kan hij nog meer uit zijn talent halen. Je kunt in het hedendaagse voetbal niet verslappen. Je moet rekening houden met het publiek. Voor de winterstop werd er lyrisch over ons geschreven, zelfs door de meest kritische journalisten. Als we dat niveau volgend seizoen weer bereiken winnen we van iedereen, inclusief PSV.

Dat zou misschien in Nederland nog wel kunnen, maar internationaal liggen de normen toch anders. Met Beenhakker is twee jaar geleden afgesproken dat Ajax binnen vier jaar weer aan de Europese top moet staan. Wordt dat streven bereikt?

Wat is de Europese top? Ik denk dat je dan moet rekenen vanaf de kwartfinales in een Europa Cup-toernooi. Ik zeg je dat wij het materiaal in huis hebben om zo'n topploeg te worden.

Vooral omdat we technisch voetbspelen. Fysiek en mentaal moet het huidige elftal nog groeien. Daar wordt hard aan gewerkt.

Bijvoorbeeld in het krachthonk. Als je de benen van Michel Kreek met nu en een paar jaar geleden vergelijkt dan is dat een groot verschil. Zijn we drie, vier jaar verder dan hebben we een heel ander elftal. In de komende jaren zal blijken of we het streven van vier jaar moeten bijstellen. Dat vind ik geen zwaktebod. Dat gebeurt in het bedrijfsleven ook.

Waarom durft Ajax de financiele risic niet te nemen om buiten Rob Alflen van FC Utrecht ook nog andere spelers aan te trekken? Dat kan het proces misschien wat versnellen.

Ons streven is erop gericht om de huidige spelersgroep bij elkaar te houden. Blijkt dat je over een paar jaar het plafond hebt bereikt en niet meer verder kunt dan zien we wel weer verder. We waken ervoor een financieel wanbeleid te voeren waardoor je in een neerwaartse spiraal terecht kunt komen zoals Feyenoord. Zonder geld gaan we geen rare toeruithalen.

Als we in het nieuwe stadion spelen kunnen we wel investeren. Maar voorlopig willen we eerst de kwaliteiten en de talenten van de selectie volledig uitdiepen. Alleen als Van 't Schip of Winter alsnog worden verkocht, ontstaat er financiele armslag om op korte termijn aan versterkingen te denken. We zijn echter nog door geen enkele club benaderd. Voor dinsdag moet een contractverlenging met beiden beklonken worden. Ik begrijp dat je als voetballer op een gegeven moment je horizon wiltrleggen, maar ik ben het ook eens met de penningmeester die constateert dat Ajax een soort sluitstuk voor ze is. Je kunt je werkgever niet zo lang in het ongewisse laten. Wij zouden toch op z'n minst op de hoogte moeten worden gehouden van de ontwikkelingen.

Hoe is de situatie rond het nieuwe Stadion Amsterdam? In september volgend jaar gaat de eerste paal de grond in.

Alle inspraakprocedures moeten dan ook achter de rug zijn. De openingswedstrijd staat gepland vooeptember '94. Gezien de gebeurtenissen in de bekerfinale lijkt het me voor heel Nederland noodzakelijk dat deze accommodatie er komt. Daarom begrijp ik niet dat de KNVB tot nog toe aan de zijlijn heeft gestaan. Dit stadion wordt het Wembley van Nederland, een pronkstuk. Een ideale accommodatie voor nationale bekerfinales, interlands en Europa Cup-finales. De veiligheid is er absoluut gewaarborgd want je kunt door een gracht niet meer het veld opkomen. Qua comfort, qua outillage, wordt het iets bijzonders. Ook de KNVBn straks heel veel geld aan dit stadion verdienen. Het is dan ook vreemd dat Zeist de bouw niet financieel steunt, zoals de Zweedse bond een meerderheidsbelang heeft in het stadion in Stockholm. Al koop je maar twee business-seats. De KNVB wil straks toch zijn gasten ontvangen? Ik ga er vanuit dat alle grote wedstrijden vanaf '94 in Amsterdam worden gespeeld. Ik ben verliefd op de Kuip, als jongetje werd ik altijd heel zenuwachtig wanneer ik dit stadion betrad. Maar deze accommodatie is toch in een heel andere tijd gebouwd. De Kuip heeft niet eens skyboxen.

Waarom is de aandelenemissie mislukt? Jullie kwamen twintig miljoen tekort.

Dat had verschillende redenen. Deze financieringsvorm was voor Nederland nieuw, terwijl in de Verenigde Staten de bouw van elk stadion op deze wijze wordt bekostigd. Het moment van uitgifte was uitermate ongunstig. De meeste bedrijven hadden net hun budgetten voor het komend jaar vastgesteld. Tevens was ere invloed van de Golfoorlog. De publiciteit vooraf bleek beurstechnisch gezien wel juist, maar er werd te weinig rekening gehouden met emoties, dus met het feit dat het sport betreft. Daarnaast was de campagne niet commercieel genoeg.

Overigens hebben de aandeelhouders inmiddels betaald. We verwachten dat als de bouw eenmaal is begonnen, veel mensen nog in de rijdende trein springen.

Speelt Ajax morgen zijn laatste wedstrijd in het Olympisch Sion?

Officieel wordt het Olympisch Stadion per 1 november gesloten. We hebben de KNVB verzocht de competitie zodanig in te delen dat we voor die datum PSV en Feyenoord thuis hebben gehad.

Slechts een van de twee bleek haalbaar. Ajax wil dat de gemeente Amsterdam het Olympisch Stadion tijdens de gehele bouwperiode tot '94 openhoudt. Om dat te bereiken ben ik zelfs bereid voortijdig uit De Meer te vertrekken. Dan zouden we al onze thuiswedstrijden in het Olympisch Stadion afwerken. Er kleven natuurlijk wat haken en ogen aan dit plan. Wat doe e bijvoorbeeld met je skybox-houders? Daar zullen voorzieningen voor getroffen moeten worden. Verder moet het noodzakelijke onderhoud doorgaan. Maar mijn gevoel zegt dat we daar financieel uit kunnen komen. Zeker als je bedenkt dat we dit seizoen drie keer in een uitverkocht Olympisch Stadion hebben gespeeld. Mede daardoor is het gemiddeld aantal toeschouwers op 25.000 terecht gekomen. Gezien de 17.000 van vorig seizoen een geweldig record.

Vindt u het een gezonde zaak dat de cetitie morgen kan worden beslist op doelsaldo?

Nee, als je straks een of twee doelputen tekort komt voor de landstitel is dat verschrikkelijk zuur. Destijds heeft men de beslissingswedstrijd afgeschaft om het aanvallend voetbal te stimuleren. Maar er zitten te veel nadelen aan deze regeling.

Het doelpunt dat je mist kan net te maken hebben gehad met een penalty die je wel of niet hebt gekregen. Terwijl ook schorsingen en blessures doorslaggevend kunnen zijn. Daarben ik er een voorstander van dat de beslissingswedstrijd weer wordt ingevoerd. In Finland, waar ik op uitnodiging de interland van het Nederlands elftal bijwoonde, heb ik daartoe een voorstel ingediend bij sectievoorzitter Martin van Rooijen. Want ook als Ajax kampioen wordt op doelsaldo blijft het een slechte regeling. Ik denk trouwens dat ik morgen maar een radiootje meeneem, uit m'n eigen zaak natuurlijk.

U hebt onlangs voor een besloten algemene vergadering betaald voetbal gestemd. Dat staat lijnrecht tegenovehet beleid van het Ajax-bestuur om zoveel mogelijk openheid te betrachten.

Tijdens drie, vier informele bijeenkomsten heb ik geconstateerd dat de afgevaardigden dan veel meer stelling durven te nemen tegen het standpunt van het sectiebestuur.

Daar hoorde ik ineens wel de stem van FC Den Haag en de mening van De Graafschap. Het moeten niet altijd Van Praag en Ruts (voorzitter PSV, red.) zijn die naar de microfoon stappen. Ik weet zeker dat er afgevaardigden schromen het woord te voeren omt de pers in de zaal zit. Daarom heb ik het voorstel van een besloten vergadering gesteund. Maar ik zal waken voor openheid. Ik kan me voorstellen dat Van Rooijen straks na afloop op de persconferentie wordt vergezeld door twee clubvoorzitters. Dan kunnen er geen zaken worden verzwegen.