Vliegers in het vuur

Fire Birds (Wings of the Apache). Regie: David Green. Met: Nicolas Cage, Sean Young, Tommy Lee Jones. In 10 theaters.

Producent Arnold Kopelson (Platoon) maakt er geen geheim van dat het Amerikaanse leger, met name generaal Maxwell R. Thurman, die de invasie in Panama leidde, zelf het initiatief heeft genomen tot het maken van een speelfilm, waarin de Apache-gevechtshelikopter de hoofdrol moest spelen. Bij de opnamen van Fire Birds (werktitel: Wings of the Apache) stonden de Engelse regisseur David Green (Buster) dan ook alle faciliteiten van de luchtmacht ter beschikking om de deugden van de wendbare wentelwiek te bezingen. Er moest ook nog een scenario geschreven worden, en daar was kennelijk minder tijd en geld voor beschikbaar. Een denkbeeldige vijand werd dankbaar gevonden in het Columbiaanse drugskartel, dat er immers ook een bescheiden luchtvloot op nahoudt. De plot ontleent veel aan Top Gun, An Officer and a Gentleman en talloze genre-films uit de jaren dertig, type Only Angels Have Wings en Test Pilot. De formule wil dat een piloot in opleiding (Nicolas Cage, de rebel die een uniform ook goed staat) onder begeleiding van een ooit zelf briljante mentor (Tommy Lee Jones) zijn handicap overkomt en ten slotte een beslissende klap uitdeelt. De handicap in kwestie is een dominantie van het linkeroog, zodat de precisie afneemt bij nachtvluchten, wanneer door een soort monocle naar de radar getuurd moet worden. Niet alleen vanwege de monocle van Bertie roept Fire Birds voornamelijk herinneringen op aan de boekjes uit de Biggles-serie. Nieuw is slechts de relatief zware taak van 'romantic interest' Sean Young: niet alleen mag ze de wonden likken van de mannen die het vuile werk opknappen, overeenkomstig de realiteit vliegt ze nu ook zelf en bewijst haar mannelijkheid door op het beslissende moment vanaf de schouder een Stinger-luchtafweerraket te lanceren.