Ruimteveer met ratten en kwallen gelanceerd

ROTTERDAM, 6 JUNI. Het ruimteveer Columbia is gisteren na twee weken vertraging met succes gelanceerd vanaf een winderig Cape Canaveral in Florida. Aan boord zijn 29 ratten en 2478 kleine kwallen en 7 astronauten, onder wie drie medici. Het doel van deze negen dagen durende missie is het uitvoeren van medische tests en de bestudering van het effect van de zwaartekracht op levende wezens. In het ruim van de shuttle, van waaruit op andere missies satellieten worden uitgezet, is ditmaal een Spacelabmodule geplaatst waarin de experimenten worden uitgevoerd.

Medicus-astronaut Drew Gaffney had tijdens de lancering een catheter in de slagader vlakbij zijn hart die de bloeddruk opnam. Direct toen de shuttle zijn baan om de aarde had bereikt, namen de astronauten bij elkaar bloed af en registreerden allerlei lichaamsfuncties. Het was de eerste van een reeks metingen om meer te weten te komen over de invloed op het lichaam van de overgang van de extreme zwaartekracht tijdens de lancering naar gewichtloosheid tijdens de vlucht. NASA-artsen hopen uiteindelijk therapieen of geneesmiddelen te kunnen ontwikkelen tegen ruimteziekte, botontkalking en spierdegradatie, die een langdurig verblijf in de ruimte en het leven op aarde na terugkeer bemoeilijken.

Veel van de tests zijn al eens uitgevoerd, maar voor het eerst is een 'serie' van vier proefpersonen in de ruimte die gedurende een hele missie, van start tot na de landing, worden gevolgd. De kwallen zijn aan boord voor een studie naar hun zwaartekrachtreceptoren die gelijkenis vertonen met structuren in het menselijk binnenoor. De ratten gaan mee om na afloop te worden onderzocht op afwijkingen in hun weefsel en stofwisseling. De lancering was twee weken vertraagd en twee keer uitgesteld vanwege problemen met haarscheurtjes rond temperatuursensoren in de brandstofleidingen die tijdens de lancering tot een fatale breuk hadden kunnen leiden.