Asteroide Mildred herontdekt, 75 jaar na eerste waarneming

De asteroide '(878) Mildred' is, na driekwart eeuw zoek te zijn geweest, weer teruggevonden. Eind vorige maand werd het kleine hemellichaam gedentificeerd op een foto van de Belgische astronoom Eric Elst. De waarneming dateerde van 10 april dit jaar en was gedaan met de 1-meter Schmidt telescoop van de European Southern Observatory in La Silla in Chili.

Mildred werd in september 1916 ontdekt door de Amerikaanse astronomen Seth B. Nicholson en Harlow Shapley met de toen grootste optische telescoop ter wereld, de 60-inch telescoop op Mount Wilson bij Los Angeles. De asteroide werd vernoemd naar een pas geboren dochter van Shapley. Op grond van enkele verdere waarnemingen in de daarop volgende weken kon een voorlopige baan worden uitgerekend. Mildred bleek te bewegen in een zeer uitgerekte ellips even voorbij de baan van Mars. Maar door de lichtzwakte van de asteroide werd hij in de jaren na de ontdekking niet opnieuw waargenomen. Dit, gecombineerd met de onzekerheid in de berekende baan, leidde ertoe dat het object ondanks doelgerichte pogingen met sterkere telescopen niet meer werd teruggevonden. Ontdekker Eric Elst was eigenlijk op zoek naar een ander type asteroiden: de zogeheten 'Trojanen' die zich veel verder weg bevinden, nabij de baan van de planeet Jupiter. Op de foto die hij had genomen, kwamen diverse asteroiden voor. Hij zond de posities door naar het Asteroiden Bureau van de Internationale Astronomische Unie, gevestigd in Cambridge, Massaschussets. Daar bedacht een jonge Britse sterrenkundige, Gareth Williams, dat het wel eens om Mildred kon gaan, omdat de positie van het object redelijk in overeenstemming was met de in 1916 geextrapoleerde baan. Verder speurwerk met de computer bracht aan het licht, dat in dat geval een incidentele waarneming uit 1985 van de Sovjet-astronome Ludmilla V. Zhuravleva van het Krim Astrofysisch Obvservatorium, ook Mildred moet zijn geweest. En de complete bevestiging kwam, toen de Australische astronoom Robert H. MacNaught Mildred terugvond op een fotografische plaat uit 1984, en toen medewerkers van het European Southern Observatory hoofdkwartier in Garching bij Munchen zelfs drie beeltenissen van de asteroide terugvonden uit 1977. De baby Mildred Shapley naar wie het hemellichaam werd vernoemd, leeft nog. Ze is zelfs werkzaam in de astronomie, bij het Maan- en Planeten Laboratorium van de Universiteit van Arizona in Tucson. Naar verluidt was zij ''blij om te horen dat haar hemelse naamgenoot na 75 eindelijk was teruggevonden''. Na de herontdekking van '(878) Mildred' is er nog maar een asteroide zoek: '(719) Albert'. Dit hemellichaam is niet meer waargenomen sinds 1911. (ESO, 31 mei). Oude waarneming van '(878) Mildred' door de ESO-Schmidt telescoop, daterend van 11 juni 1977. Het spoortje in het midden van de 60-minuten opname is dat van de asteroide, die beweegt ten opzichte van de sterren eromheen.