Superorder gevechtsvliegtuig VS voor Lockheed

ROTTERDAM, 24 APRIL. Een groep firma's geleid door Lockheed Aircraft Company heeft van het Pentagon de opdracht gekregen om Amerika's gevechtsvliegtuig van de toekomst te bouwen.

Het contract, het grootste uit de geschiedenis van de wereldluchtvaart, zal waarschijnlijk een waarde hebben van 70 a 100 miljard dollar. De Amerikaanse luchtmacht is voornemens 650 YF-22 toestellen te kopen en verwacht wordt dat het vliegtuig te zijner tijd ook door andere luchtmachten zal worden besteld.

Het experimentele vliegtuig dat sinds medio vorig jaar werd getest heette Advanced Technology Fighter (ATF) en ook YF-22, maar zal weldra worden omgedoopt tot Lightning (Bliksem)-2. Het toestel zal in de toekomst de F-15 Eagle vervangen, een ster uit de Golfoorlog. De Lightning-2 heeft niet alleen een groter bereik, maar is ook sneller, wendbaarder en voor vijandelijke radar zeer moeilijk te ontdekken. Tot de door Lockheed geleide, winnende groep behoren ook Boeing, General Dynamics en United Technology, terwijl de firma Pratt-Whitney de motoren voor het nieuwe vliegtuig bouwt.

De grote verliezer is een team dat werd geleid door Northrop en waarvan ook McDonnell-Douglas en General Electric deel uitmaakten.

Deze groep had een YF-23-prototype vervaardigd. De afgelopen negen maanden werden de YF's 22 en 23 - die ieder een miljard dollar hebben gekost - getest op Edwards Airbase in Californie.

Dat de YF-23 nu afvalt is een grote klap voor Northrop en McDonnell-Douglas, tot nu toe de producenten van succesvolle gevechtsvliegtuigen als de F-18 van de marine en de F-15 van de luchtmacht. De relatief kleine Northrop Corporation, dat een jaaromzet heeft van 5,5 miljard dollar, dreigt nu ongeveer de helft van die omzet te verliezen en wordt daarmee in zijn voortbestaan bedreigd.

Dat Lockheed aan het langste eind heeft getrokken wordt wel in verband gebracht met het feit dat deze firma opereert vanuit de deelstaat Georgia, die in de Senaat in Washington wordt vertegenwoordigd door Sam Nunn, de invloedrijke voorzitter van de Senaatscommissie voor de strijdkrachten.