God helpe New York over de brug

Van de 2.027 bruggen in New York City zijn de meeste rond de eeuwwisseling gebouwd voor 19de eeuws verkeer en dus niet berekend op de dagelijkse verkeersstroom van 882.000 auto's van en naar Manhattan.

Volgens de laatste cijfers is bijna 70 procent van de bruggen niet langer in staat hun dagelijkse last te torsen. Voor 841 van de 842 bruggen onder beheer van de stad dreigt instortingsgevaar. Roest, gebroken bouten, rot beton, losse staalplaten, gapende gaten en verzakkingen maken New Yorks wereldberoemde bruggen levensgevaarlijk.

In enkele gevallen is de situatie zo ernstig dat volgens de directeur van transport van New York, Lucius Riccio, “you could have a whole car going through”. De gebombardeerde bruggen in Irak zien er beter uit dan die in Queens, aldus een commentaar in New York Newsday.

Sommige bruggen worden nog slechts door houten pilaren staande gehouden. Maar het hout is bijna niet meer aan te slepen: de daklozen slopen het van de bruggen om er hun nachtelijke vuren mee te stoken.

In hoog tempo vreet het roest verder en slibben de toegangswegen van en naar het eiland Manhattan dicht. Met ingehouden adem wacht de stad op de onafwendbare ramp.

Moedeloos planten inspecteurs dagelijks rode vlaggen: een rode vlag duidt op een structureel defect dat kan leiden tot de instorting van de brug. De Manhattan Bridge telt er al meer dan 313. De ruim 107.000 voertuigen die dagelijks de Williamsburg Bridge passeren, kunnen nog slechts vier van de zes rijstroken gebruiken. Meer dan 151.000 auto's balanceren dagelijks over de doorgeroeste Queensboro Bridge.

De laatste maanden worden zo vlug vlaggen geplaatst dat het niet meer mogelijk is reparaties binnen zes weken uit te voeren, zoals een wet voorschrijft. Er gaat geen dag voorbij of een rijstrook wordt 'onberijdbaar verklaard' en het massale verkeer moet uitwijken naar andere verroeste bruggen of overvolle tunnels.

Op oudejaarsavond 1909 werd de Manhattanbrug feestelijk geopend. Feestelijk gekleed reden de eerste New Yorkers in paardekoetsjes over dit wonder van industriele bouwkunst. Anno 1991 staat hij op instorten. Ingenieurs constateerden een verregaande verroesting, aangevreten bouten en verdwenen staalplaten onder de dragende delen van de rails. Dat alles had gemakkelijk een verzakking kunnen veroorzaken, waardoor de trein zou kunnen ontsporen die iedere dag meer dan 25.000 passagiers vervoert. De oude brug is nu gedeeltelijk gesloten voor treinen en zwaar verkeer van meer dan 1.200 kilo. Alleen het bovenste rijgedeelte blijft op werkdagen tussen 9 en 5 uur open voor de dagelijks passerende 58.000 personenauto's en 19.000 vrachtwagens.

De stalen Queensboro Bridge uit 1909, die Queens met Manhattan verbindt, biedt een fantastisch uitzicht over midtown Manhattan. De brug is echter in een zo verregaande staat van ontbinding dat alleen gebruik van de kragen is toegestaan. Deze, aan de brug vastgelaste roosters, zijn bestemd voor fietsers, voetgangers en noodgevallen. Nu rijden er dagelijks duizenden auto's over omdat het middengedeelte van de brug 'onberijdbaar' is verklaard. Angstaanjagend is het lawaai van krakend staal wanneer je over dit smalle aanhangsel rijdt. Honderd meter lager gaapt de zwarte East River en het lijkt alsof het hangende trottoir ieder moment kan afbreken. Van het uitzicht over de stad geniet de automobilist niet meer. Die slaakt slechts een zucht van verlichting als hij na de gruwelijke gemotoriseerde koorddans de vaste grond van Manhattan weer onder de voeten voelt.

“The mother of all deficits”, noemde burgemeester Dinkins het begrotingstekort van 2,1 miljard voor het lopende jaar en kondigde meedogenloze bezuinigingen aan. Zo wordt het onderhoudsbudget voor bruggen dit jaar met 38 procent gekort. Tot 1995 zal het totale 'bruggenbudget' dalen van 1,2 miljard dollar naar 930 miljoen dollar.

Van de 'gierige hoofdstad' krijgt New York ook geen dollar meer om de 50-jarige achterstand in het onderhoud in te halen.

Deze bezuinigingen betekenen volgens het Transportation Department dat 484.000 vierkante meter brug niet meer kan worden geschilderd, 310 bruggen niet kunnen worden schoongemaakt en 19 onderhoudsprojecten niet uitgevoerd. Hieronder valt ook een project dat inhoudt dat losse betondelen onder de bruggen verwijderd dienen te worden - nodig geworden toen in 1989 een man overleed nadat hij in zijn auto werd getroffen door een brok beton.

De 8,8 miljoen dollar die de stad snel heeft uitgetrokken voor de meest dringende en levensgevaarlijke gevallen is volledig ontoereikend. Ondanks de talloze waarschuwingen van de ingenieurs over de aanstormende ramp op de oostelijke toegangswegen van de stad kan New York geen kant op. Volgens burgemeester Dinkins kan het benodigde geld alleen komen van bezuinigingen op andere projecten. Maar ook de potjes van onderwijs, geweldpreventie en de AIDS-crisis zijn leeg. De rampen zijn bijna niet meer te overzien. Het geld is op in de stad der steden.

Intussen zuchten en steunen de roestige bruggen, rot het beton verder, wordt de roest hardnekkiger en wapperen de rode vlaggen uitbundiger.

Totdat er op een dag een ramp gebeurt. Maar ook in rampen gelooft de cynische metropolis niet meer. Rampen gebeuren iedere dag. Misschien is Manhattan over honderd jaar wel weer gewoon een onbereikbaar eiland waar slechts een paar Indianen wonen.