Zege Varsity geeft Nereus weer aanzien

HOUTEN, 15 april - De oudste roeiwedstrijd van Nederland werd gisteren gewonnen door de studenten-roeivereniging Nereus. De Varsity, de studentenrace bij uitstek, wordt wel vergeleken met de universiteitsrace tussen Oxford en Cambridge. Die vergelijking gaat echter op veel fronten mank. De Varsity mist niet alleen het miljoenenpubliek, ook ontbeert de wedstrijd de allure van de Engelse roeicultuur. Stijl heeft de Varsity wel, maar de verfijning ontbreekt.

De Nederlandse studenten roeien op slecht wedstrijdwater en finishen onder een spoorbrug die een treurige schaduw op de golven werpt. Op de hobbelige oevers staan honderden studenten aan elkaars jasjes te trekken en in slootjes te plassen. Twee jaar geleden werd het winnende Okeanos zelfs bekogeld met modderkluiten. Toch is deelname van onwerkelijk groot belang voor de roeiers. Voor geen wedstrijd lopen de studentenverenigingen zo warm als voor de Varsity. Wie zich onder clubgenoten aanzien wil verwerven, kan beter in 'Den Ouden Vier' de Varsity winnen dan aan de Olympische Spelen deelnemen.

Ook gisteren pinkten oud-leden van Nereus weer een traantje weg. Het was immers al weer twaalf jaar geleden dat de gouden Varsity-blikken naar Amsterdam werden gehaald. “En de jongens kunnen nog wel een paar jaar mee”, werd tussen de tientallen te water gaande supporters tevreden vastgesteld. Met hun 29ste overwinning komen de Amsterdammers weer op gelijke hoogte met het Delftse Laga. In 1878 won Laga de eerste Varsity, een wedstrijd met twee keerboeien op het Leidse Galgewater. Gisteren ging het vooral tussen roeiers van naam. Nereus was met gewezen werelkampioenen Rutger Arisz en Hans Kelderman en de bondsroeiers Jan Fromme en Pim Vos al op voorhand favoriet. Het belangrijkste tegenspel werd op het brede Amsterdam-Rijnkanaal verwacht en geleverd door het Rotterdamse Skadi.

De vier van Skadi werd voorgeslagen door de krachtroeier Koos Maasdijk. “Wij roeien beter dan Nereus, maar we loten een stuk slechter”, was zijn verbeten commentaar op het baanvoordeel van Nereus. Maasdijk en de zijnen roeiden zoals de slagroeier zelf in elkaar zit. Zijn agressie mondde uit in een felle start. Skadi pakte onmiddellijk twee lengtes op Nereus maar moest optornen tegen een moeilijke golfslag. Geen haal van de roeiers uit de havenstad bleef vrij van opspattend kanaalwater.

Skadi had zich meer dan terdege voorbereid. Vier maanden concentreerden Maasdijk, Wiltenburg, Koppelaars en Van Rietschoten zich op het zo hard mogelijk roeien van de 3000 meter. Maasdijk is oud-ploeggenoot van de Nereus-roeiers Arisz en Kelderman. Samen wonnen zij in 1989 de wereldtitel in de dubbelvier. WK-coach Jan Klerks, nu aan wal voor de Nereus-vier, maakte zich vooral zorgen over de eindsprint van Maasdijk. “Die kennen we natuurlijk allemaal.” Ook Nereus roeide niet over spiegelglad water. “Onze boot lag te diep, vooral met Kelderman aan boord. Voor de start moesten we nog hozen”, aldus de doorweekte Jan Fromme. Onder gedekte lucht en schuine meewind nam het oplijnen van de ploegen veel tijd in beslag. Het vertrek van Nereus was niet bepaald bemoedigend. Tussen Argo, Njord, Aegir, Laga en Skadi nam de ploeg niet meer dan een vierde positie in. “Er ontstond een beetje paniek door de achterstand en het hobbelige water,” aldus Kelderman.

Maar toen begon de onstuitbare opmars van de Amsterdammers. Maasdijk en zijn ploeg kon 500 meter voor het finale-kanonschot nog een tussensprint opbrengen. Bij het naderen van het publiek voelden zij echter het geloei van het talrijke Amsterdamse publiek over de ruggegraat trekken. Met driekwart-lengte voorsprong schoof Nereus daarop de uitzinnige en zwemmende supportersschare in. De nederlaag leidde tot verbittering bij Skadi-roeier Maasdijk. “Op de Bosbaan maken we ze helemaal gek”, was zijn overtuiging. “Roeien jullie verder nog in de vier?”, beet hij Nereus-coach Klerks toe. Deze moest geschrokken melden dat van een revanche geen sprake kon zijn. Arisz en Kelderman concentreren zich dit seizoen verder op de dubbeltwee.

Maasdijk moet dus wachten tot de volgende Varsity. “Jammer”, blafte deze.