Eerste brandende olieput geblust

ROTTERDAM, 8 april - Een team van de Texaanse onderneming Boots and Coots is er als eerste in geslaagd dit weekeinde een van de brandende olieputten in Koeweit te blussen. De kleine brand werd met een nog experimentele techniek bedwongen: een bulldozer liet een stalen pijp over de vlammen zakken en vanuit een grote cilinder werd daarin stikstof geblazen. Het vuur doofde door zuurstofgebrek. De pijp werd voortdurend met water gekoeld.

Om ervaring op te doen met de nieuwe techniek werd de olie daarna enige malen weer in brand gestoken, waarna het vuur steeds weer werd gedoofd. De Amerikaanse olietechnicus Larry Flak, die de brandbestrijdings-operatie in Koeweit coordineert, sprak van een “kleine zege”. De nieuwe methode vereist weinig materiaal en volgens Boots Hansen, directeur van Boots and Coots, zou de helft van de brandende putten ermee te blussen zijn. Toch wordt nog steeds aangenomen dat het blussen van alle branden anderhalf jaar zal duren.

In Koeweit zijn nu 'fire fighting teams' aanwezig van de Amerikaanse ondernemingen Red Adair, Boots and Coots en Wildwell Control. Per stuk zetten deze drie a vier teams (van vier man sterk) in. Teams van het Texaanse Cudd Pressure Control en het Canadese Safety Boss arriveren de komende dagen. De ploegen komen dagelijks bijeen en werken harmonieus samen, wat niet hun gewoonte is. (Boots Hansen werd destijds bij Red Adair wegens insubordinatie ontslagen.) “Er is geen enkele rivaliteit meer”, zegt Hansen, maar velen betwijfelen dat.

Hoeveel de afzonderlijke ondernemingen aan de operatie verdienen blijft zorgvuldig geheim. Koeweit betaalt per dag een a twee miljoen dollar voor het blussen.

Flak schat het totaal aantal brandende olieputten op ongeveer 600; Koeweiti's kwamen begin maart veel hoger uit. Bovendien waren er aanvankelijk ongeveer 80 niet brandende putten waaruit olie stroomde; daarvan zijn er inmiddels 20 afgesloten. Hoeveel olie er nu dagelijks verloren gaat is nog steeds onduidelijk. Ook hier komen de Koeweitse autoriteiten op de hoogste schatting: zes miljoen vaten per dag.

Vertegenwoordigers van het Britse Meteorological Office die de afgelopen weken de luchtverontreiniging in Koeweit onderzochten houden het op 1,5 miljoen vaten per dag: ruwweg de dagproduktie van Koeweit voor de Iraakse invasie. Het 'Met Office' stelde vast dat de roetwolken niet hoger komen dan vier kilometer (zoals het Nederlandse KNMI al begin januari voorspelde) en dat de lokale temperatuurdaling hooguit enkele graden is. De dienst mat hoge concentraties ozon in de omgeving van de branden.