United wint slag om Heathrow van American

NEW YORK- LONDEN, 3 APRIL. De Amerikaanse luchtvaartmaatschappij United Airlines maakt vandaag voor het eerst gebruik van het Londense vliegveld Heathrow. Het heeft daarmee concurrent American Airlines verslagen in de strijd om landingsrechten op de drukste Britse vlieghaven.

United kocht de rechten voor de transatlantische routes op Heathrow van Pan American World Airways. Pan Am verkeert al enige tijd in grote financiele nood en krijgt door de verkoop van de vliegrechten 290 miljoen dollar.

American Airlines is nog druk bezig om de landingsrechten van de noodlijdende Amerikaanse luchtvaartmaatschappij Trans World Airlines (TWA) op Heathrow over te nemen. Het biedt TWA daarvoor 445 miljoen dollar.

United krijgt nu de kans meteen een voorsprong op American te nemen doordat het zijn naam nu al kan verbinden aan de nieuwe vluchtroutes.

Volgens ingewijden zullen passagiers daardoor United eerder met de vluchten van en naar Heatrow associeren. Toch menen zij dat American die voorsprong spoedig kan inhalen als het zelf eveneens rechten op Heathrow verwerft.

Begin maart bereikten Britse en Amerikaanse luchtvaartautoriteiten overeenstemming over de toekenning van landingsrechten aan Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen op Heathrow. Deze rechten waren exclusief voorbehouden aan Pan Am en TWA.

De Britse luchtvaartmaatschappij Virgin Atlantic Airways heeft nu zijn bezwaren tegen de toekenning van landingsrechten aan United laten varen. Virgin wilde niet dat het Amerikaanse United voorrang kreeg boven het Britse Virgin voor landingsrechten. Virgin zette dan ook de United-Pan Am-overeenkomst de laatste maanden onder grote druk en dreigde met juridische actie. Gisteren won het zijn zeven jaar lange strijd om landingsrechten op Heathrow en trok het zijn dreigement in.

Virgin bereikte een compromis met de Heathrow-landingscommissie en kreeg de rechten voor vluchten naar Los Angeles, New York en Tokio toegezegd. Tot nu toe was Virgin aangewezen op het veel minder aantrekkelijke Gatwick Airport bij Londen.

Virgin heeft aangekondigd dat de passagiers voordeel zullen ondervinden van zijn nieuwe rechten op Heathrow. “Heathrow betekent betere tarieven, meer waar voor je geld en alles wat bij echte competitie komt kijken”, zei een woordvoerder van Virgin vanmorgen.