'Helikopters bombarderen onophoudelijk'; Iraakse Koerden vluchten massaal

WASHINGTON-NICOSIA, 3 april - Honderdduizenden Iraakse Koerden zijn op de vlucht geslagen voor de troepen van president Saddam Hussein, die inmiddels de controle over alle belangrijke steden in het noorden van Irak hebben herwonnen.

Volgens de Turkse regering verkeren 200.000 vluchtelingen in de buurt van de Turkse grens in levensgevaar. De wegen naar de grenzen met de Iraakse buurlanden zijn overvol.

Frankrijk heeft de kwestie van de Koerden gisteren aan de orde gesteld bij de overige vier permanente leden van de Veiligheidsraad van de Verenigde Naties. Turkije heeft opgeroepen tot een spoedzitting van de VN. De secretaris-generaal van de VN, Javier Perez de Cuellar, verklaarde gisteren zeer bezorgd te zijn over de ontwikkelingen in Irak.

Een Turkse journalist die uit het noorden van Irak kwam, zei dat de toestand daar zeer slecht was. “Mensen die in hun auto verbrand zijn.

Iraakse helikopters bombarderen burgers onophoudelijk en willekeurig”, aldus Rafat Balli van het dagblad Milliyet. “Er zijn ongeveer een miljoen mensen op weg. De meesten zijn vrouwen kinderen en oude mensen. Ze vluchten uit vrees voor chemische bommen.”

Radio Teheran meldde dat tienduizenden Iraakse vluchtelingen naar de grens waren gestroomd in de hoop bij de grensovergang Piranshahr Iran binnen te komen. In totaal zouden er 25.000 voertuigen aan de Iraakse kant van de grensovergang staan. Een woordvoerder van de Iraakse oppositie in Damascus zei dat vliegtuigen en helikopters echter de wegen bombarderen die naar Syrie, Turkije en Iran leiden.

Volgens het Amerikaanse ministerie van buitenlandse zaken zijn de Iraakse troepen bezig de Koerdische plaats Tuz Khurmatu, waar de laatste tijd hevig was gevochten, met de grond gelijk te maken. In de Iraakse media werd gisteren aangekondigd dat het noorden van het land binnen enkele dagen zou worden gezuiverd van opstandelingen.

De Koerdische opstandelingen stelden dat ze nog steeds in hevige gevechten waren gewikkeld. In het bijzonder in de stad Kirkuk zouden zij nog weerstand bieden, nadat ze de controle over enkele voorsteden hadden herwonnen. Een woordvoerder van het Amerikaanse ministerie van defensie verklaarde evenwel dat Saddams strijdkrachten alle belangrijke steden in het noorden van Irak in handen hebben. Volgens de woordvoerder blijft het Koerdische verzet beperkt tot het platteland.

Pag. 4:

Koerden en masse op de vucht naar de grens

Journalisten die uit het noorden van Irak kwamen berichtten dat de regeringstroepen heer en meester waren in de steden. Sommigen van de 35 journalisten die in totaal uit Irak vluchtten, moesten door een ijskoude rivier zwemmen om Turkije te bereiken.

De stad Irbil, waar de autoriteiten uit Bagdad een andere groep journalisten rondleidden, maakte een verlaten indruk. Veel gebouwen waren kapot en er lagen her en der lijken in de straten. Jubelende soldaten zongen en dansten in de stad. De gevluchte Turkse journalist zei dat hij buiten Irbil de lijken had gezien van 500 burgers die waren gedood door fosforbommen van Iraakse helikopters.

De Franse staatssecretaris van humanitaire actie, Bernard Kouchner, zei dat hij van Koerden had gehoord dat twee miljoen vluchtelingen in en naar de bergen op weg waren. “Het betekent kennelijk een kolossaal aantal doden. Het betekent dat vliegtuigen en helikopters vluchtelingen op de weg aanvallen.”

De correspondent van het Britse dagblad The Guardian, Martin Woollacott, die gisteren samen met zestien andere journalisten uit het noorden van Irak in Turkije arriveerde, schreef vandaag dat de Iraakse troepen keihard optreden tegen de Koerden. “Het zal zeker de ergste vergelding zijn in honderd jaar van de nationalistische strijd”, meende hij. Woollacott meldde dat de Koerden vooral zeer bitter zijn over de Amerikaanse president Bush. “'Waar is Bush?', was een vraag die we duizend keer moeten hebben gehoord”, aldus de Britse journalist.

Het Witte Huis liet evenwel gisteren weten dat de Amerikaanse politiek van non-interventie niet zou worden gewijzigd. “Wij zijn tevreden met het (non-interventie) beleid”, aldus een woordvoerder van president Bush, die in Florida enige tijd vrijaf nam. Bush zelf verklaare: “De toestand in Irak verontrust me - dit menselijke lijden. Maar ik zou het op het ogenblik liever niet bespreken”, aldus Bush bij het begin van een golfpartijtje. Wel voegde de president er nog aan toe dat hij een lang gesprek had gevoerd met zijn Turkse ambtgenoot Turgut Ozal.

Naar verluidt besloot Bush vorige week tijdens een kabinetszitting om vast te houden aan een beleid van non-interventie.

Wel werd gisteren bekend dat hoge vertegenwoordigers van het Amerikaanse ministerie van buitenlandse zaken vandaag een gesprek zullen hebben met enige Iraakse dissidenten. Ze zullen het Amerikaanse beleid toelichten. (Reuter, AP)