Na Iraakse bezetting van anderhalve dag; Saoediers melden herovering Khafji

KHAFJI- NICOSIA, 31 jan. - Het Saoedische leger heeft vanochtend samen met troepen uit Qatar en gesteund door Amerikaanse mariniers de Saoedische grensplaats Khafji op Iraakse tankeenheden heroverd

Geallieerde troepen bereidden zich tegelijk voor op een eventueel nieuw offensief van tienduizenden Iraakse militairen die zich zouden verzamelen aan de andere kant van de Koeweitse grens.

De berichten over troepenconcentraties aan de grens kwamen van geallieerde militaire bronnen. In Wafra, ongeveer 55 kilometer ten westen van Khafji, zouden de Irakezen vijf of zes divisies hebben verzameld - circa 50.000 man -, mogelijk voor een grotere inval op Saoedisch grondgebied.

Het officiele Saoedische persbureau SPA meldde de herovering van Khafji, waaraan ook troepen uit Qatar hadden deelgenomen, “echte vechters” volgens een kapitein der mariniers, “die zeer agressief zijn”. Amerikaanse mariniers gaven artilleriesteun en kwamen in actie met Cobra-aanvalshelikopters. Britse Jaguars voerden vanochtend vanuit de lucht aanvallen op de Iraakse eenheden uit.

Het Pentagon verzekerde gisterochtend nog dat de Iraakse pantsereenheden na een inval over vier fronten op Saoedisch grondgebied achter de grens waren teruggedreven, waarbij aan Iraakse zijde zware verliezen waren geleden. Maar in het begin van de middag bleek dat een Iraakse eenheid - van 80 voertuigen die achteruit naar Khafji waren gereden om de indruk te vestigen van een massa-desertie - verschanst zat in Khafji, een verlaten plaats van oorspronkelijk 20.000 inwoners, en dat er tot dan acht tot tien Amerikaanse mariniers waren gesneuveld. Het aantal doden aan Amerikaanse kant is inmiddels tot elf opgelopen. Volgens de geallieerden zijn onder de Irakezen honderden doden gevallen.

Geallieerde woordvoerders onderstrepen het geringe militaire belang van de Iraakse acties. Zij wijzen erop dat het grensgebied was ontruimd voor zover het onder Iraaks artilleriebereik ligt, en dat Irak aan de hand van Westerse televisiebeelden daarvan op de hoogte kon zijn. Maar Irak beschreef de bezetting van Khafji vanochtend als een vernietigende slag voor de anti-Iraakse coalitie. De regeringskrant Al-Jomhouriya scheef dat Irak het initiatief had hernomen in de slag tegen de “kliek van het kwaad”. “Als Bush er nog van droomt Iraks wil te bedwingen door lucht- en rakettenovermacht, dan moet hij zich van nu af aan voorbereiden op verrassingen die hem gek maken”, schreef Al-Thawra, het orgaan van de regerende Ba'athpartij.

De Amerikaanse mariniers waren aanvankelijk verrast door de harde Iraakse reactie op de eerste aanval op Khafji, gisteravond, die hen dwong zich uit hun stellingen op ongeveer 3 kilometer van de stad terug te trekken. De mariniers, Qatarese tanks en een deel van de Saoedische eenheden trokken zich met een snelheid van 80 kilometer per uur terug toen ze onder Iraaks vuur kwamen te liggen.

Pag. 4: .

Gevechten om Khafji

Volgens militaire bronnen is Irak opnieuw begonnen olie in het noordelijk deel van de Golf te pompen, ditmaal vanuit de olielaadstations van Mina al-Bakr in het zuiden van Irak. Vele duizenden vaten zouden inmiddels in het water terecht zijn gekomen. Een olievlek ligt ten zuiden van het schiereiland van Fao. Aan een eerdere olielozing in de Golf vanuit laadstations in Koeweit werd vorige week een eind gemaakt door een Amerikaans precisiebombardement.

In Iran wordt vandaag een hoge Iraakse delegatie verwacht, samen met delegaties uit onder ander Algerije en Frankrijk. Volgens het officiele Iraanse persbureau IRNA is hun aller doel te praten over manieren om een eind te maken aan de oorlog in het gebied. Parijs heeft overigens onderstreept dat zijn delegatie niet met die uit Irak zal praten.

Iran hamert voortdurend op zijn neutraliteit in de oorlog, en het zegt in dat kader ook beslag te hebben gelegd op de circa 90 Iraakse vliegtuigen die de laatste week naar Iraanse vliegvelden zijn uitgeweken. De hoofdredacteur van het Britse weekblad Jane's defence Weekly zegt uit “goede bron” te hebben vernomen dat de vliegtuigen echter “een regelmatige pendeldienst” onderhouden tussen Iran en Irak. Daaraan voegde hij toe dat het zou kunnen gaan om het vervoer van levensmiddelen en medicijnen, die Teheran heeft aangekondigd aan het Iraakse volk te leveren. Teheran zelf heeft een eerder bericht tegengesproken als zou een transportvliegtuig vanuit Iran naar Irak zijn teruggekeerd. (AFP, Reuter, AP, UPI)