Cheney: grondtroepen eind februari klaar voor aanval

WASHINGTON- PARIJS, 28 jan. - De Amerikaanse grondtroepen zijn voor het einde van februari klaar om de aanval in te zetten.

Dat heeft de Amerikaanse minister van defensie, Richard Cheney, gistermorgen voor de Amerikaanse televisie gezegd.

“We hebben altijd aangenomen dat we misschien de grondtroepen er op af moeten sturen”, zei Cheney. “We willen de luchtoperatie zo lang mogelijk volhouden.”

De beslissing om grondtroepen in te zetten berust bij de president, zei Cheney. Het aantal Amerikaanse militairen in het Golfgebied nadert de 500.000. Het duurt niet lang meer voor ze klaar zijn voor de strijd, aldus Cheney.

Volgens de New York Times van gisteren hebben functionarissen van Amerikaanse inlichtingendiensten geconcludeerd dat de luchtaanvallen niet voldoende zijn om de troepen van Saddam Hussein uit Koeweit te verdrijven. Daarvoor zouden grondtroepen nodig zijn, zo zouden deze functionarissen aan Congresleden hebben gezegd. Het inzetten van grondtroepen is meer omstreden dan de oorlog zelf. Veel Congresleden hebben moeite met het aantal Amerikaanse slachtoffers dat bij een oorlog op de grond zou kunnen vallen. De Amerikaanse commandant van de geallieerde strijdkrachten in het Golfgebied, generaal Schwarzkopf, zei dat de president nog niet heeft beslist om de grondstrijdkrachten later in te zetten.

De Franse admiraal Jacques Lanxade, chef van het militaire kabinet van president Mitterrand, zei gisteren voor de Franse televisie dat het geallieerde luchtoffensief tegen de Iraakse strijdkrachten “drie tot vier weken” in beslag zal nemen. Volgens de admiraal waren de geallieerde strijdkrachten oorspronkelijk uitgegaan van drie weken. Hij zei dat enige vertraging is opgetreden door slecht weer en de Iraakse Scud-aanvallen.

De Franse luchtmacht in Saoedi-Arabie heeft zaterdag voor het eerst haar Mirage-F1 CR jacht- en verkenningsvliegtuigen ingezet tegen Iraakse doelen. De toestellen moesten de eerste negen dagen van de Golfoorlog aan de grond blijven omdat ze sterk lijken op de Mirages van het type F-1 EQ5 van de Iraakse luchtmacht. Volgens een Franse woordvoerder in Saoedi-Arabie kunnen de Franse Mirages nu aan de strijd deelnemen “omdat het luchtruim ons nu toebehoort en de kans op misverstanden beperkt is”. De Franse Mirages vergezelden zaterdag de Franse Jaguar-gevechtsbommenwerpers die twee aanvallen op niet nader aangeduide doelen uitvoerden.

Sovjet-minister Aleksandr Bessmertnych liet zich zaterdag in aanwezigheid van zijn Amerikaanse collega James Baker in Washington kritisch uit over de Golfoorlog. Hij zei dat die meer in de richting ging van de “vernietiging van Irak waarbij meer slachtoffers vallen aan beide zijden”. Hij zei wel dat Amerika en de Sovjet-Unie aan dezelfde kant blijven bij het conflict in de Golf. Baker en Bessmertnych spraken afgelopen weekeinde onder andere over uitstel van de topconferentie tussen Bush en Gorbatsjov, die is gepland van 11 tot 13 februari.

Bij de nationale kampioenschappen Amerikaans voetbal, de Superbowl, gisteren waren grootscheepse veiligheidsmaatregelen tegen terrorisme genomen. Helikopters cirkelden boven het stadion, scherpschutters hadden stellingen ingenomen. De toeschouwers mochten geen camera's, radio's of zelfs piepers meenemen. Reclamevliegtuigen en -zeppelins mochten niet vliegen.

De Superbowl wordt altijd door 118 miljoen Amerikaanse kijkers gevolgd. Ook de Amerikaanse troepen in de Golf konden, via de satelliet, de wedstrijd zien. Voor de militairen in het zand en op het water is het een belangrijke ontspanning. Tot zover onze correspondenten. Britse bommenwerpers hebben zaterdag Iraakse Zijderupsraketten en de verbindingslijnen met Saddam Husseins Republikeinse Garde in en bij Koeweit gebombardeerd. Munitieopslagplaatsen en benzinetanks vormden een belangrijk doelwit. Het luchtoffensief tegen Iraakse vliegvelden is in kracht verminderd zolang Iraakse vliegtuigen zich over het algemeen aan de strijd onttrekken. Volgens Britse militaire bronnen beginnen de geallieerde bombardementen een belangrijke invloed te krijgen op Iraks vermogen te vechten. De “grote onbeantwoorde vraag” is volgens een zegsman of Saddams commandanten het wagen een juist beeld te schilderen van de schade die de geallieerde bombardementen veroorzaken.

Irak schoot zaterdagavond voor de vijfde maal een Scud-raket op de Saoedische stad Riad af. De Scud werd door een Patriot-raket onderschept en vernietigd, en er waren geen berichten over schade door neervallende brokstukken.

Volgens Amerikaanse officieren in het Golfgebied hebben de Iraakse bezettingstroepen in Koeweit het hele land in een enorm mijnenveld veranderd. Volgens een “gematigde schatting” zijn er meer dan een half miljoen mijnen geplaatst, aldus majoor George Cutchall, een springstoffenspecialist van het Amerikaanse korps mariniers. Hij wees erop dat Irak de beschikking heeft over 20 miljoen mijnen van Amerikaanse, Franse en Sovjet-makelij. (AFP, Reuter, AP)