Zien met je oren

Waarschijnlijk vechten ook dolfijnen mee tegen Saddam Hussein in de Golfoorlog? Ze schieten niet natuurlijk, maar de Amerikanen gebruiken ze om de mijnen die de Irakezen in zee gelegd hebben op te sporen.

Dolfijnen zijn namelijk uitstekende onderwater-speurhonden. Je kunt ze goed trainen. En dolfijnen kunnen onder water heel goed kijken. Of eigenlijk moet ik zeggen luisteren. Want dolfijnen zenden klikgeluiden uit en aan de hand van de weerkaatsing van die geluiden, kunnen ze heel scherp 'zien' wat er om hen heen gebeurt. Waar de lekkere haringen zwemmen bij voorbeeld. Echopeiling of sonar heet zo'n systeem. De sonar van walvissen (dolfijnen zijn kleine walvissen, zoogdieren dus) is honderd keer verfijnder dan de modernste echopeiler van de marine. Een witte walvis bij voorbeeld kan op vijftig meter afstand onder water het verschil tussen een dubbeltje en een kwartje 'zien'. Een dolfijn kan met geluidsgolven ook door dingen heen kijken. Hij kan bij voorbeeld zien of een vrouwtjesdolfijn een jong in haar buik heeft.

De Amerikanen hebben dolfijnen getraind om mijnen te herkennen. Bij de vorige Golfcrisis (in 1987, toen Irak tegen Iran vocht) had de Amerikaanse marine zes dolfijnen in de Golf om mijnen op te sporen. Als de marine vermoedde dat er mijnen in zee dobberden, dan stuurden ze er een dolfijn op af om te kijken. Herkende de dolfijn een mijn, dan kwam hij terug bij het schip en gaf een signaal, bij voorbeeld door op de knop 'ja mijn' te drukken. Dan gingen de mariniers de mijn onschadelijk maken.

Niet bekend

Ook zeeleeuwen doen mee. Die sporen zoekgeraakte torpedo's op de zeebodem op. Dolfijnen zijn al in eerdere oorlogen ingezet. Zo hebben ze, wordt beweerd, tijdens de Vietnamoorlog kneedbommen op schepen geplakt. Ook gingen er verhalen dat dolfijnen met een lading dynamiet op de rug geplakt als zelfzwemmende bommen schepen en onderzeeers moesten laten ontploffen. Vanzelfsprekend kwam er enorm veel protest tegen de inzet van zulke kamikazedolfijnen door de Amerikaanse marine. Waarschijnlijk is het ook niet waar dat er van die zelfmoordcommando-dolfijnen zijn geweest. Maar sinds die tijd zijn de marinedolfijnen topgeheim.

    • Paul Steenhuis