Neergestorte piloot VS uit Iraakse woestijn gered

DHAHRAN, 22 jan. - De Amerikaanse luchtmacht is er gisteren in een ruim acht uur durende operatie in geslaagd een piloot te redden die in Irak was neergekomen.

De piloot was met zijn schietstoel in de Iraakse woestijn terechtgekomen, nadat zijn toestel was geraakt door luchtdoelgeschut. Om 8.00 uur plaatselijke tijd hadden twee andere Amerikaanse A-10 anti-tankvliegtuigen noodsignalen van hem ontvangen.

Vier uur later slaagden de A-10's erin de piloot, wiens identiteit niet werd vrijgegeven, te lokaliseren via een radio die elke Amerikaanse piloot die zijn schietstoel gebruikt bij zich heeft. De beide A-10's, die verscheidene keren in de lucht moesten bijtanken, riepen daarop een helikopter te hulp.

Juist op het ogenblik dat de helikopter de piloot wilde gaan oppikkenbespeurden de A-10's een Iraakse vrachtauto die snel koers zette in de richting van de plek waar de neergestorte piloot zich ophield. “Helaas bevond zich de vrachtauto op de verkeerde plaats op het verkeerde moment”, verklaarde A-10 piloot Randy Goff naderhand. “We konden ons niet permitteren om die daar te hebben.” Goff en zijn collega van de andere A-10, Paul Johnson, voerden daarop duikvluchten uit en bestookten de vrachtauto met 30 mm-geschut. De auto vloog in brand, terwijl hij volgens de Amerikanen nog maar zo'n 200 meter van hun collega op de grond was verwijderd. “Mijn hart klopte in mijn keel”, aldus Goff.

De helikopter kon toen de piloot ophalen, en de toestellen vlogen terug naar een Amerikaanse basis in oostelijk Saoedi-Arabie. “Hij is nogal blij dat hij vanavond zit waar hij zit”, verklaarde Johnson na de behouden terugkeer.

Door de succesvolle reddingsoperatie is het moreel van de Amerikaanse piloten, dat na de beelden van gevangengenomen collega's op de Iraakse televisie was aangeslagen, weer wat opgekrikt. (Reuter, AFP, UPI)