Vrees voor lange duur van oorlog; VS sturen Israel Patriot-raketten

WASHINGTON-TEL AVIV, 20 jan. - De Verenigde Staten hebben via een spectaculaire luchtbrug een aantal nieuwe Patriot-luchtdoelraketten aan Israel geleverd. Een hoge Amerikaanse regeringsfunctionaris liet gisteren vervolgens weten dat Israel vooralsnog afziet van militaire repressailles tegen Irak na de tweede raketaanval op Tel Aviv van gistermorgen.

Volgens de Israelische televisie waren de Patriot-raketten reeds gisteravond operationeel. Israel had al twee Patriot-batterijen in zijn bezit, maar die konden nog niet worden ingezet.

Met reusachtige Amerikaanse Galaxy-transportvliegtuigen, die gisteren om het kwartier op een Israelisch vliegveld landden, werden de Patriots aangevoerd.

De leiders van de belangrijkste Westerse geallieerden in de oorlog tegen Irak hebben intussen gewaarschuwd dat de oorlog in de Golf weleens langer kan duren dan het verloop van de operaties aanvankelijk deed vermoeden.

Het Witte Huis liet bij monde van woordvoerder Marlin Fitzwater weten dat ondanks het succes van de operaties tot nu toe “we opnieuw waarschuwen dat het een zaak is die nog wel enige tijd in beslag zal nemen”. De Britse premier, John Major, sloot zich hierbij aan: “Nog veel meer moet gedaan worden (... ) Het kan wel een poosje duren”.

De stafchef van de Franse strijdkrachten, generaal Maurice Schmitt, zei in een vraaggesprek dat de oorlog tegen Irak tot drie maanden in beslag zou kunnen nemen. Franse functionarissen, die anoniem wilden blijven, hebben gezegd dat de strijd in de lucht langer zou kunnen duren dan bij het begin van de operaties was aangenomen. Hierdoor zouden de eerste operaties te land wellicht pas in februari beginnen.

Een aanwijzing dat Washington met een langdurig conflict rekening houdt was ook dat president Bush gisteren machtiging heeft gegeven tot het oproepen van nog eens 200.000 man reservetroepen. Tot dusverre waren ruim 160.000 reservisten opgeroepen.

De luchtaanvallen gaan intussen in alle hevigheid door met 2.000 bombardementsvluchten per dag vanuit zowel Saoedi-Arabie als Turkije. Het succespercentage bedraagt volgens het Pentagon nog steeds 80 procent.

Volgens de woordvoerder van het Witte Huis kreeg de president in zijn buitenverblijf Camp David te horen dat “hoewel het conflict nog in een vroeg stadium is, veel van de strategische doelen zijn bereikt”. Volgens twee hoge militairen in het Pentagon belemmert de bewolking boven Irak de mogelijkheid om de schade van de bombardementen te beoordelen. “Naar de rapporten van de piloten te oordelen zou hun luchtmacht al een tijd geleden zijn verdwenen”, zei luitenant-generaal John McConnell tijdens een persconferentie in het Pentagon. Maar Amerikaanse functionarissen gaven gisteren zelf toe dat er tot dan toe slechts tien Iraakse vliegtuigen waren neergeschoten. Irak heeft in totaal 700 toestellen. .

Pag. 3: .

Bush hoopt Israel te kalmeren met Patriots

De Israelische televisie en radio deden gisteren uitvoerig verslag van de aankomst van de Patriot-raketten in Israel om de gespannen bevolking gerust te stellen. Psychologisch gezien had geen beter moment gekozen kunnen worden om het zwaar op de proef gestelde zelfvertrouwen van de ruim een miljoen inwoners van de agglomeratie Tel Aviv weer op te krikken.

President Bush belde premier Shamir op vlak na de tweede aanslag van Iraakse raketten op Tel Aviv, nadat hij 's nachts door zijn medewerkers was gewekt. “De president sprak met de premier over resultaten die we hebben behaald en hij sprak natuurlijk met hem over zelfbeheersing (in de reactie op de aanslag)”, zei een woordvoerder van het Witte Huis.

Na te zijn geinformeerd over de verdere voortgang van de operatie Desert Storm belde hij Shamir voor een tweede keer om hem weer te verzekeren van de Amerikaanse inspanningen tegen de Iraakse Scuds. Later belde hij nog eens met de Israelische premier om hem aan te sporen buiten de oorlog te blijven.

Bush besloot Israel tijdelijk Patriots ter beschikking te stellen in de hoop dat hij zo een Israelische vergelding voor de Iraakse aanvallen zou kunnen voorkomen. Een hoge Amerikaanse regeringsfunctionaris, die anoniem wilde blijven, zei later op de dag dat Israel inderdaad voorlopig Irak niet zou aanvallen. Officieel wilde de Israelische regering overigens geen commentaar geven op dit bericht. Wel maakte de regering duidelijk dat ze zelf zal bepalen of het al dan niet vergeldingsacties tegen Irak zal ondernemen.

De supersnelle Patriot-raket, die is uitgerust met een bijzonder gevoelige radarsysteem, wordt in staat geacht de langzamere Iraakse Scud-raketten te onderscheppen. Tel Aviv is deze week tweemaal door de met conventionele koppen geladen Scuds aangevallen.

Patriot-raketten zijn niet eenvoudig te bedienen, het vergt training en op het moment van de Scud-aanvallen waren Israelische militairen nog niet paraat. Tot het moment dat Israel voldoende militair personeel voor de bediening van dit hyper-moderne wapensysteem heeft opgeleid zullen de Patriot-raketten door gemengde Israelisch-Amerikaanse ploegen worden bediend.

Washington aarzelde voor de Iraakse Scud-aanvallen met het sturen van Patriots inclusief Amerikaanse bemanningen, omdat dit Israel in het Golf-conflict zou hebben gemengd. Het is de eerste maal dat Israel een deel van zijn defensieve taken aan de Amerikanen overlaat. Vrijdag wisten Amerikaanse militairen in Saoedi-Arabie en afgevuurde Scud-raket met een Patriot-raket neer te schieten.

De regering Shamir stond de afgelopen dagen onder zware druk van de publieke opinie om haar belofte waar te maken Iraakse raketaanvallen genadeloos te vergelden. De Israeliers zijn zo in de ban van deze retoriek dat zij geloven dat Israel op eigen kracht in staat is het Iraakse raketgevaar te bezweren.

De legerwoordvoerder brigade-generaal Nachman Shai zei gistermiddag tijdens een persconferentie in het Hilton-hotel na de raketaanval van gisterochtend dat te geloven “dat Irak meer raketten zal afvuren”. Ook zei hij te verwachten, dat Irak alsnog chemische wapens en gifgassen tegen zijn land zal inzetten. Hoewel niet zeker is of Irak technisch in staat is raketten te voorzien van een chemische lading, hield de legerwoordvoerder serieus rekening met de mogelijkheid dat Saddam Hussein SU-24 bommenwerpers met chemische bommen tegen Israel zal inzetten.

De versterking van de Israelische luchtverdediging met Patriot-raketten stelt Israel in staat beter dan tot nu toe het geval was dit gevaar te bezweren. Israelische straaljagers zijn voortdurend in de lucht om een eventuele Iraakse luchtaanval te pareren. De luchtmacht, de nieuwe Patriot-raketten en de Hawk anti-luchtdoelraketten, die Israel al langer heeft, sluiten het luchtruim nu met een 'veiligheidsgordijn' zo veel mogelijk af.

Pag. 9: Hoofdartikel