Zware luchtaanvallen op doelen Irak; Strijdkrachten Saddam plegen nauwelijks verzet

RIAD- WASHINGTON, 17 jan. - De Verenigde Staten en hun bondgenoten hebben in de vroege uren van de ochtend honderden bombardementsvluchten boven Irak en Koeweit uitgevoerd. De Iraakse strijdkrachten pleegden volgens Amerikaanse functionarissen nauwelijks verzet. Een Britse luchtmachtkapitein noemde de actie vanmorgen uiterst succesvol en de verliezen “opvallend laag”. De Britse minister van defensie Tom King meldde dat een Britse Tornado is verdwenen. Volgens zijn Amerikaanse ambtgenoot Dick Cheney is een Amerikaans vliegtuig neergehaald.

De Britse premier John Major zei dat er geen pauze in de aanvallen zou zijn tot de Iraakse president Saddam Hussein zich bereid verklaarde Koeweit te ontruimen. Amerikaanse en Franse woordvoerders spraken Egyptische en Koeweitse berichten over tankaanvallen op Koeweit tegen. Maar de Britse BBC meldde dat Britse grondtroepen van de 7de pantserdivisie gevechtsposities hadden ingenomen.

Vliegtuigen uit de Verenigde Staten, Groot-Brittannie, Saoedi-Arabie (150) en de resten van de Koeweitse luchtmacht (12) verrasten de Iraakse strijdkrachten in de eerste golf van aanvallen op luchtmachtbases, luchtafweer, Scud-raketinstallaties, commandocentra en chemische en nucleaire wapeninstallaties, die drie uur duurde. Daarbij werd naar schatting 18.000 ton bommen afgeworpen. Het Pentagon meldde dat ongeveer 100 Iraakse luchtmachtbases waren uitgeschakeld en dat doelen in Bagdad - waaronder het ministerie van defensie, het hoofdpostkantoor en het hoofdkwartier van de regerende Ba'athpartij - waren geraakt bij een serie precisie-bombardementen. Het Amerikaanse televisiestation CNN meldde dat de Iraakse luchtmacht was gedecimeerd en dat een groot deel van Iraks Republikeinse Garde was uitgeschakeld. Het Israelische opperbevel liet weten dat Amerikaanse vliegtuigen de op Israel gerichte raketinstallaties bij Iraks westelijke grens hadden gebombardeerd. Irak had bij herhaling gedreigd Israel daarmee te treffen in het geval van een oorlog.

Aan een tweede golf van bombardementen deden ook 12 Franse vliegtuigen mee, die alleen doelen binnen Koeweit aanvielen. Daarvan werden er vier licht beschadigd.

Een bericht van radio Bagdad dat 14 geallieerde vliegtuigen waren neergehaald tijdens de tweede golf van aanvallen, werd later door een zegsman van het Pentagon als “belachelijk” afgedaan. De Iraanse televisie, die “onafhankelijke bronen” aanhaalde, meldde dat een Amerikaanse F 15 boven de Golf was neergestort en dat de piloot per parachute in het water was terechtgekomen. De Iraanse televisie berichtte ook dat 18 Iraakse toestellen Egyptische posities in Saoedi-Arabie hadden aangevallen en dat Irak vier Scud-B raketten op Bahrein hadden afgevuurd - wat Bahrein vervolgens tegensprak.

De BBC op zijn beurt meldde een Iraakse artillerie-aanval op een olieraffinaderij op de Saoedische oostkust - onduidelijk was of dezelfde werd bedoeld. De raffinaderij werd beschadigd, maar werkte vanmiddag nog. Volgens de zender hadden de Amerikaanse strijdkrachten een tegenaanval uitgevoerd met Cobra-helikopters, Harrierjagers en A 10 Thunderbolt anti-tankvliegtuigen.

Een Amerikaanse piloot toonde zich verrast door het geringe verzet van de Irakezen tijdens de eerste, nachtelijke actie. “We hebben werkelijk niet voldoende verzet ontmoet om echt bang te worden”, zei luitenant-kolonel Don Kline. Hij zei dat verscheidene Iraakse vliegtuigen waren opgestegen, maar naar het noorden waren gevlogen in plaats van de vijandelijke toestellen het hoofd te bieden. (Reuter, AP, UPI, AFP)

Pag. 9: Hoofdartikel