Zes Iraakse helikopters in Saoedi-Arabie geland

DHAHRAN, 8 jan. - Zes Iraakse helikopters zijn gisteravond met een onbekend aantal deserteurs aan boord in Saoedi-Arabie geland, zo heeft het Amerikaanse ministerie van defensie meegedeeld.

Irak heeft het bericht tegengesproken. “Er waren vandaag helemaal geen luchtoefeningen”, zei minister van informatie Latif Nassif al-Jassem gisteren.

Volgens het Pentagon zijn de eerste vier helikopters door een F-15 gevechtsvliegtuig naar een Saoedische luchtmachtbasis begeleid. Twee andere landden in de woestijn nadat hun brandstof was opgeraakt. Het Saoedische luchtverdedigingssysteem had de toestellen opgemerkt toen ze nog 100 kilometer binnen de Koeweitse grenzen waren, en de piloten naar hun bedoelingen gevraagd. Dezen hadden vervolgens om politiek asiel gevraagd, aldus een bron in Washington. De helikopters maakten deel uit van Iraks ongeveer 500 toestellen tellende helikoptermacht.

Volgens het Amerikaanse televisiestation NBC zijn sinds het begin van de Golfcrisis in augustus in totaal 400 Iraakse militairen overgelopen, onder wie een generaal en verscheidene lagere officieren. Een Saoedische bron achtte de kans groot dat meer Irakezen met hun materieel zullen deserteren naarmate 15 januari nadert, de dag waarop het ultimatum van de Veiligheidsraad aan Irak afloopt.

Volgens NBC geloven Amerikaanse regeringsfunctionarissen dat mogelijk wel 200.000 Iraakse militairen (van de ruim 500.000 in Koeweit) zich zullen overgeven als eenmaal oorlog uitbreekt in het Golfgebied, omdat het moreel laag is en de rantsoenen slecht zijn. Het Pentagon zou meer dan 10.000 man militaire politie naar Saoedi-Arabie hebben gestuurd om al die krijgsgevangenen te kunnen opvangen. Het zou tevens 300 Koeweitse vrijwilligers opleiden om als tolk te dienen. (Reuter, AP)