Beeindiging dumptarieven; EG-commissie: importheffing op zoetstof

ROTTERDAM, 30 nov. - De Europese Commissie heeft gisteren besloten met onmiddellijke ingang een zware heffing te leggen op de invoer van de zoetstof aspartaam in de EG. Daardoor wil zij voorkomen dat Amerikanen en Japanners de zoetstof tegen dumptarieven blijven afzetten in Europa.

De invoeropslag bedraagt 27,55 ecu (ongeveer 64 gulden) per kilo uit de VS afkomstige aspartaam en zelfs 29,95 (bijna 70 gulden) voor Japanse aspartaam. Daarmee zal de prijs van geimporteerde aspartaam stijgen tot ongeveer 160 gulden per kilo.

De stap van de Europese Commissie is een belangrijke steun voor Holland Sweetener Company (HSC) te Maastricht, de enige Europese producent van aspartaam. Het bedrijf, een gezamenlijke onderneming van het chemieconcern DSM en het Japanse Tosoh Corp., produceert sinds 1988 aspartaam in Geleen. In de bouw van die fabriek is 100 miljoen gulden geinvesteerd. HSC lijdt echter verlies en heeft grote moeite gehad een marktaandeel te veroveren, omdat concurrent NutraSweet de aspartaamprijs in Europa kunstmatig laag hield.

NutraSweet heeft geschokt gereageerd op de heffing. Volgens president Jan Bergman van NutraSweet AG in Zwitserland gaat het om de hoogste heffing die de Europese Commissie tot nu toe op voedingsmiddelen heeft ingesteld.

NutraSweet is een dochter van het Amerikaanse chemieconcern Monsanto. Met het Japanse Ajinomoto heeft het de wereldmarkt voor aspartaam vrijwel volledig in handen. De twee verkopen in de EG aspartaam via een gemeenschappelijk kantoor in Zwitserland. In Europa heeft HSC nu een aandeel van 22 procent in de 800 a 900 ton grote markt. In de VS, waar NutraSweet tot en met 1992 door octrooien monopolist is, wordt jaarlijks 6.500 ton aspartaam verkocht.

HSC diende eerder dit jaar een klacht in bij de EG tegen NutraSweet. Volgens het Nederlandse bedrijf berekende Nutrasweet op de beschermde thuismarkt 120 tot 150 dollar per kilo, terwijl de prijs in Europa varieerde van 85 tot 100 gulden. Volgens HSC is dat 'beneden de integrale kostprijs'.

Directeur W. Vermijs van HSC noemde het besluit van de Europese Commissie goed nieuws voor zowel de Europese als de Amerikaanse levensmiddelenindustrie omdat nu is gewaarborgd dat er meer aanbieders van aspartaam zullen blijven. Volgens de Europese Commissie is ook de consument gediend met normale concurrentieverhoudingen.

HSC meent dat verhoging van de aspartaamprijzen niet hoeft te leiden tot prijsverhogingen van de produkten waarin het is verwerkt. In een liter 'light-frisdrank' zit voor ongeveer een cent aspartaam. Ook al stijgt de prijs hiervan met twee derden, dan blijft suiker relatief duurder, aldus HSC. Aspartaam is ongeveer tweehonderd maal zoeter dan suiker.