Snuffelinstrument ontleedt druppeltjes uit dampkring van Titan

Het FOM-instituut voor Atoom en Molecuulfysica (AMOLF) in Amsterdam gaat meehelpen aan de ontwikkeling van een Frans-Amerikaans instrument, dat begin volgende eeuw metingen moet gaan doen in de dampkring van de maan Titan, die draait rond de planeet Saturnus.

Het gaat om een Aerosol Collector and Pyrolyser (ACP). Zo'n instrument neemt monsters van heel kleine druppeltjes (aerosolen) uit de dampkring van Titan om hun chemische samenstelling te bepalen.

Om uit een zeer kleine hoeveelheid materiaal toch de samenstelling te achterhalen, dient de techniek van de analytische pyrolyse massaspectrometrie. In een zogeheten pyrolysekamer wordt een monster van het materiaal dat men wil analyseren op een ijzerhoudend (ferromagnetisch) draadje gebracht en gedroogd, zodat er een heel dun laagje vaste stof op het draadje achterblijft. Vervolgens wordt het draadje door een hoogfrequent veld zeer snel verhit en vallen de fragmenten van het te analyseren materiaal uiteen. Met een ionenbron worden de fragmenten vervolgens in ionen (geladen deeltjes) gesplitst en in een magnetisch veld op hun massa-lading verhouding gescheiden. Door gedurende een bepaalde tijd over een bepaald massabereik spectra te maken en deze na afloop te bundelen, ontstaat een 'vingerafdruk', die voor elk molecuul anders is.

De metingen bij Titan zullen plaatsvinden aan boord van de ruimtesonde Huygens, waarvan de lancering op zijn vroegst in 1996 wordt verwacht in het kader van het Amerikaans-Europese Cassini-Huygens projekt voor bestudering van Saturnus en Titan. (Newton News, FOM)