Barbara Bush krijgt het luidste applaus

DHAHRAN, 22 nov. In een korte toespraak tot de Amerikaanse troepen in Saoedi-Arabie heeft president Bush vanochtend uitgelegd dat hij vastbesloten is niet de fouten te herhalen die de geallieerden aan de vooravond van de Tweede Wereldoorlog hebben gemaakt. 'We zullen niet toegeven aan deze onderdrukker', zei hij, 'en we gaan hier niet weg tot Saddam Hussein weg is uit Koeweit.'

De meer dan 1.000 militairen die waren aangewezen om Bush op het vliegveld van Dhahran te verwelkomen, reageerden met niet meer dan plichtmatig enthousiasme op de komst van hun president, die vergezeld werd door de Republikeinse en Democratische leiders in het Huis van Afgevaardigden en de Senaat. Het luidste applaus was voor echtgenote Barbara, die zich voor de gelegenheid in camouflagepak had gestoken.

Officieel was de president in Saoedi-Arabie om met de daar gelegerde militairen Thanksgiving, de nationale feestdag, te vieren. Daartoe was bijna 40.000 kilo kalkoen overgevlogen, met de bijbehorende cranberry-saus en appeltaart als toespijs. Het echtpaar Bush moest vanmiddag twee keer van deze traditionele gerechten genieten: een keer tijdens een maaltijd met de landmacht en een keer bij de marine. Om niet achter te blijven had de Saoedische regering 230.000 marsen en snickers aan het feest bijgedragen.

Liever dan kalkoen en chocola hadden de Amerikaanse militairen echter nieuws gehad over de duur van hun verblijf overzee en de afloop daarvan.

Pag. 4: Bush even in Saudi-Arabie De eerste lichting die in het woestijnzand werd gedropt wacht al bijna drie maanden in niet altijd even comfortabele omstandigheden op de beslechting van het conflict. Voor zover ze aan het front zijn gelegerd slapen de manschappen soms nog steeds onder de blote hemel of in hun vrachtwagens en eten ze alleen koude maaltijden. 'Let's get it over with' is een veel gehoorde uitspraak, die de stemming onder de troepen karakteriseert: oorlog of naar huis.

De meeste soldaten lijken te geloven dat de Verenigde Staten nu al over voldoende sterkte beschikken om Irak in een snel offensief een vernietigende nederlaag toe te brengen. 'Vietnam' is voor deze generatie al niet meer dan een woord.

Als het ging om het verschaffen van duidelijkheid kwam Bush echter met lege handen. Hij omschreef de noodzaak van de Amerikaanse aanwezigheid in Saoedi-Arabie in algemene termen als van belang voor de vrijheid en de toekomst van de hele wereld en zei dat Iraks pogingen om nucleaire wapens te vervaardigen de urgentie van deze missie nog aanzienlijk hebben vergroot. 'Veiligheid voor onze energiebronnen is hetzelfde als nationale veiligheid', zo lichtte hij tot slot de specifiek-Amerikaanse belangen toe.

President Bush arriveerde gisteravond in Saoedi-Arabie vanuit Parijs, waar hij achter de schermen van de topconferentie over de Oost-West-verhoudingen Europese steun heeft trachten te werven voor een resolutie van de Veiligheidsraad die het gebruik van geweld tegen Irak zou moeten sanctioneren. In Jeddah voerde hij korte gesprekken met koning Fahd en de verdreven emir van Koeweit.

Vanavond vliegt hij naar Kairo in een poging om ook de Egyptische president Mubarak te bewegen tot goedkeuring van acties die verder gaan dan alleen de verdediging van Saoedisch grondgebied. Egypte heeft ongeveer 15.000 soldaten in Saoedi-Arabie gestationeerd, maar Mubarak heeft afgelopen weekeinde gezegd dat de economische boycot van Irak en de diplomatieke druk op Saddam Hussein nog 'twee a drie maanden' de tijd moeten krijgen om effect te sorteren voordat er over militaire maatregelen kan worden gesproken. Vanuit Kairo reist Bush naar Geneve voor een gesprek met de Syrische president Assad.

De haast waarmee hij zijn diplomatieke missie verricht wordt ingegeven door de wens nog voor 1 december de resolutie door de Veiligheidsraad te loodsen, want op die datum neemt Jemen de voorzittershamer over. Voor de Amerikaanse soldaten is ieder besluit dat snel een einde maakt aan ongemak en verveling vermoedelijk een goed besluit. Tot zover onze redacteur.

De Iraakse president Saddam Hussein heeft Bush' bezoek aan Saoedi-Arabie gekarakteriseerd als uitdaging aan het adres van Irak. 'Maar Irak beschikt over de middelen om Amerikaanse agressie het hoofd te bieden', verzekerde hij. Tegelijk onderstreepte hij in een verwijzing naar Washingtons Arabische bondgenoten degenen te kunnen 'vergeven' die 'onder druk' tegen hem stelling nemen, maar 'de verraders' te zullen vinden. (AFP)