Ben Johnson voelt zich als een tijger die twee jaar in een kooi zat opgesloten; 'Mijn gezondheid nu het belangrijkste'

LOS ANGELES, 20 nov. Slanker, minder opgeblazen, niet zo verlegen meer, maar nog steeds, of juist meer dan nooit, vol wilskracht presenteerde de 'nieuwe' Ben Johnson zich gisteren in Los Angeles aan de pers. De inmiddels 29-jarige Canadese atleet, die na de Olympische Spelen van Seoul wegens doping voor twee jaar werd geschorst, maakt zich op voor een terugkeer in de atletiekwereld.

Stotteren doet hij nog steeds, hij lijkt minder verlegen bij persoonlijke vragen, maar laat weten alles van nu af positief te willen benaderen. Met zijn nieuwe trainer Loren Seagrave, die vroeger de vrouwen van de Louisiana State University trainde, en zaakwaarnemer Futermman, werd een strak geregisseerde persconferentie afgewerkt. 'Ik ben op dit moment eigenlijk blij dat ik twee jaar geleden betrapt ben, ' voegde Johnson zijn verbaasde gehoor toe. 'Mijn gezondheid is nu het belangrijkste. Ik wil tenslotte ook wel eens trouwen en kinderen krijgen.'

Helemaal onbeschadigd is de Canadees toch niet helemaal uit de affaire gekomen. 'Mensen waarvan ik dacht dat het vrienden waren, hebben mij laten vallen. Dat deed pijn. Maar ik heb mij door die moeilijke periode heen gebeten.'

'Ik kon dat ook omdat ik wist dat ik niet de enige was die dope gebruikte. Maar doordat ik voor velen een voorbeeld was, heb juist ik die mensen ernstig teleurgesteld. Ik werd van een idool opeens de slechte jongen. Maar iedereen maakt weleens een fout in zijn leven. Waarom krijg ik geen kans die misstappen goed te maken. Ik wil alles achter mij laten, vergeten. De toekomst, daar gaat het nu om.'

Die toekomst begint voor Ben Johnson II op 11 januari. Dan begint hij aan een serie van elf indoor-wedstrijden, een reeks die moet uitmonden in de strijd om de wereldtitel op 8 mei. 'En iedereen, ook Carl Lewis, kan er op rekenen dat Ben klaar is, ' stelde zijn broer Eddie. 'Hij voelt zich als een tijger die twee jaren in een kooi is opgesloten. Het voedsel werd voor zijn hok neergelegd, maar hij kon er net niet bij. Als op 11 januari die kooi opengaat, breekt er een tijger los.'

Als de strijd in Hamilton is begonnen, begint Johnson ook aan een andere inhaalrace. Twee jaar zat hij vrijwel zonder inkomsten. De gages die hem nu al worden uitgekeerd, van 50.000 tot en met 170.000 gulden, doen hem, naar eigen zeggen, weinig. 'Geld speelt geen rol', stelde hij gisteren nog. Maar de geruchten dat een Japanse firma een contract zou hebben klaar liggen voor een duel tegen Lewis, kent ook Johnson. Zoals hij ook de bedragen kent die daarbij genoemd worden: totaal ruim 10 miljoen gulden. (ANP/DPA)