Exxon: baai herstelt zich goed na olieramp

DEN HAAG, 14 nov. Volgens de Amerikaanse oliemaatschappij Exxon herstelt de natuur in de Prince William-baai in Alaska zich na de ramp met de olietanker Exxon Valdez van begin vorig jaar goed en verbetert het milieu elke dag. De waterkwaliteit is goed, vogels en zoogdieren zijn er weer in overvloed en vissers verheugen zich in recordvangsten van zalm en andere vissoorten.

Exxon beroept zich op wetenschappelijk onderzoek van gerenommeerde oceanografische instituten, waarbij is aangetoond dat de grote schoonmaak van de Prince William-baai en de Golf van Alaska het milieuherstel aanzienlijk heeft versneld.

Ir. H. J. Beverdam, transportmanager van Esso Benelux, maakte deze resultaten gisteravond bekend in een lezing voor de afdeling Petroleumtechniek van het Koninklijk Instituut van Ingenieurs in Den Haag.

Op 24 maart 1989 liep de tanker Exxon Valdez 's nachts op een rif in de Prince William Sound, waardoor binnen enkele uren 40.000 kubieke meter (258.000 vaten) ruwe olie in het water terechtkwam. Exxon besteedde vele honderden miljoenen dollars aan een maandenlange, grootschalige opruimactie om de milieuramp ongedaan te maken. Daarbij werden meer dan 1.100 mensen en een vloot van honderden schepen, watervliegtuigen en drijvende bokken ingezet. In totaal werd 1.700 kilometer kust en rotsen van zoveel mogelijk olie gezuiverd.

De totale schade voor de maatschappij loopt in de miljarden dollars en Exxon rekent nog op omvangrijke schadeclaims. Het is echter de vraag of die worden toegewezen. In maart van dit jaar werd kapitein Hazelwood, die op het moment van de ramp gezagvoerder was op de Exxon Valdez, door een jury bij gebrek aan bewijs vrijgesproken van de belangrijkste strafrechtelijke beschuldiging die tegen hem was ingebracht: dronkenschap. Pas tien uur na het ongeluk werd een alcoholtest uitgevoerd. Hazelwood werd slechts schuldig bevonden aan verwijtbare onachtzaamheid, waarvoor een maximumstraf van 90 dagen gevangenisstraf en een boete van 1.000 dollar geldt. Het oordeel van de jury wordt van verstrekkende betekenis geacht voor de gevolgen van aansprakelijkheid van Exxon. Meer dan 170 civiele procedures zijn tegen de maatschappij aanhangig gemaakt.

Beverdam zei gisteravond dat Exxon het ongeluk en de gevolgen voor de mensen, de natuur en het milieu diep betreurt. Bij de actie om de nadelige effecten te beperken heeft de maatschappij zoveel mogelijk kennis vergaard om zo'n schade in de toekomst te kunnen vermijden. Hij waarschuwde echter dat het morsen van olie nooit geheel is te voorkomen.

Van de totale hoeveelheid olie die door allerlei oorzaken op zee wordt gemorst, komt 12 procent voor rekening van tankers. Het aantal zeer grote olievervuilingen is de laatste 15 jaar gedaald van gemiddeld 14 tot vijf per jaar. Exxon droeg de schuld van vijf procent van de vervuilingen in de afgelopen paar jaar, terwijl het tien procent van alle olietransporten verzorgde.