'Fusie Sky TV illustreert problemen Rupert Murdoch'

WELLINGTON, 5 nov. Twee Britse stations voor satelliet-televisie, Sky Television van de Australische mediamagnaat Rupert Murdoch en British Satellite Broadcasting, zullen fuseren. De samenwerking, die dit weekeinde bekend werd gemaakt, wordt door marktanalisten in Londen en Wellington gezien als een defensieve zet van de in financiele moeilijkheden verkerende Murdoch. Vorige maand gingen al twee Australische kranten van Murdoch een fusie aan.

De Britse Labour-partij keerde zich onmiddellijk tegen de fusie, omdat die in strijd zou zijn met de anti-monopolie wetgeving. De eigenaren vanbeide tv-stations bezitten 35 procent van de dagbladen in Groot-Brittannie. Murdoch is onder andere eigenaar van de The Times, The Sunday Times, The Sun en Today. De grootste aandeelhouders van BSB zijn Granada, uitgever Pearsons (die het financiele dagblad The Financial Times bezit), uitgeverij Reed International en het Franse conglomeraat Chargeurs.

Het kranten- en uitgeverijenconglomeraat van de 59-jarige Murdoch, News Corp., onderging in afgelopen vijf jaar een reusachtige expansie. News Corp kocht behalve in Groot-Brittannie kranten en uitgeverijen in de Verenigde Staten, Hongkong en Australie in totaal voor bijna zeventien miljard gulden. Zijn schuld steeg navenant. News Corp staat op het ogenblik voor ongeveer veertien miljard gulden inhet krijt bij zijn geldschieters.

De afgelopen tijd neemt de zorg over die enorme schuldenlast toe. Het krantenrijk van Murdoch wordt in Australie steeds vaker vergeleken met het imperium van televisiebaas Christopher Skase dat aan een miljardenschuld ten onder ging, en met het media- en bierconglomeraat van Alan Bond dat inmiddels uiteenvalt.

Murdoch beheert (met zijn familieholding) een belang van 46 procent in News Corp en hij houdt de touwtjes stevig in handen. News Corp heeft te maken gekregen met onverwachte tegenvallers. Zo leed het bedrijf een verlies van meer dan 140 miljoen gulden door een maandenlange pilotenstaking in Australie. News Corp is voor de helfteigenaar van Ansett, een van de twee grote maatschappijen die op de Australische binnenlandse routes vliegen en die door de staking werden getroffen.

Ook werd News Corp geconfrontreerd met grote aanvangsverliezen bij de Britse abonneetelevisie van Sky TV. De winsten van de Britse kranten van Murdoch, waaronder de Londense Times, liepen terug door de dalende advertentie-inkomsten.

Murdoch zelf wil zich niet al te druk maken over de grillen van de beurs: 'We moeten ons concentreren op de winstpotenties van onze ondernemingen.'. Hij refereerde daarbij vorige week aan de recente fusie van zijn Australische ochtend- en avondkranten: met vier over de gehele werkdag verspreide edities van de Herald-Sun (Sydney)en de Daily Telegraph Mirror (Melbourne) kunnen kosten worden bespaard, terwijl de advertentie-inkomsten blijven binnenstromen.

Murdoch is nu van plan nieuw kapitaal te verwerven, zonder daarbij zijn persoonlijke invloed in News Corp te verliezen. Op een recente aandeelhoudersvergadering kondigde hij aan aandelen zonder stemrechtuit te geven. De verzekeringsmaatschappij AMP, die drie procent van de News Corp-aandelen bezit, stribbelde tegen. De vergadering ging echter akkoord, nadat Murdoch had verzekerd dat de kapitaalverwerving noodzakelijk was om het karakter van het bedrijf te behouden en om te kunnen concurreren met de rivalen over de hele wereld.

De Australische beurs lijkt schoorvoetend akkoord te gaan, hoewel het tot nu toe niet mogelijk was om aandelen zonder stemrecht te verhandelen. Murdoch ontkent overigens dat hij notering aan de beurs van Londen of New York zal aanvragen, als hij zijn zin niet zou krijgen. Een woordvoerder van de beurs in Sydney zei dat aandelen met beperkt stemrecht wellicht aanvaard kunnen worden, omdat dit in Londen en New York inmiddels ook al gebeurt.

Brad Orgill van het beleggerskantoor Potter en Walberg in Sydney verwacht dat News Corp de Europese aankoopplannen voorlopig op de lange baan zal schuiven. 'De komende achttien maanden moet News Corp consolideren.' Het huidige schuldniveau is volgens hem te hoog. Maar Orgill vindt de zorg over het bedrijf overdreven. 'News Corp is veel gezonder dan Bond of Qintex van Christopher Skase, News Corp levert duidelijke vette geldstromen op.'