Howe stapt op om Thatchers Europa-beleid

LONDEN, 2 nov. De Britse vice-premier Sir Geoffrey Howe heeft gisteren onverwachts ontslag genomen uit protest tegen het anti-Europese beleid van premier Margaret Thatcher.

Minister Howe kondigde zijn ontslag aan tijdens een gesprek van een half uur in de ambtswoning van de premier. Na afloop verklaarde haar woordvoerder dat zij het ontslag had aanvaard 'meer in verdriet dan in woede'. Thatcher zal vandaag nog een opvolger benoemen.

Sir Geoffrey Howe verklaarde in een brief aan de premier, dat er sprake was van 'een groeiend verschil van inzicht tussen ons over de steeds belangrijker kwestie van de Britse rol in Europa'. 'Ik ben heel bezorgd dat de toon die u hebt aangeslagen, vooral tijdens het afgelopen weekeinde in Rome en dinsdag in het parlement, het moeilijk zal maken voor Groot-Brittannie om een invloedrijke positie te behouden in dit vitale debat.' In Rome was premier Thatcher de enige Europese leider die zich niet wilde committeren aan verdere economische en financiele eenwording van Europa.

In antwoord op de brief van Howe schrijft de Britse premier echter dat ze niet gelooft dat de tegenstellingen zo groot zijn als de afgetreden vice-premier suggereert. 'Zoals ik heb duidelijk gemaakt in mijn verklaring tot het parlement, is het onze doelstelling om oplossingen te vinden die het de Gemeenschap mogelijk maken als de Twaalf verder te gaan.(...) We zijn altijd de partij van Europa geweest en we zullen dat blijven.'

Het vertrek van Howe lijkt de positie van premier Thatcher, die al elf jaar aan de macht is, opnieuw te hebben aangetast. Dat gebeurt op het moment dat de Conservatieven in de opiniepeilingen zo'n zestien punten achterlopen op Labour. De speculaties dat er binnenkort een strijd om het leiderschap van de partij zal uitbreken hebben door het vertrek van Howe een nieuwe impuls gekregen, waarbij niet wordt uitgesloten dat Howe een van de kandidaten voor de opvolging zal zijn.