CRAIG RUSSELL 1948T)-1990; Voorliefde voor vedetten

Craig Russell, die gisteren op 42-jarige leeftijd is overleden, bereikte als travestie-artiest een graad van ongeevenaarde perfectie. Zijn imitaties van supervrouwen uit de Amerikaanse showbusiness, zoals Mae West, Judy Garland, Sophie Tucker, Peggy Lee en Bette Davis, waren meer dan wat duizenden anderen travestie-artiesten daarvan maken hij wist zich zozeer met zijn grote voorbeelden te vereenzelvigen, dat hij op het toneel ook hun persoonlijkheden overnam. Mannen (zoals Elvis Presley) gingen hem minder goed af, in die monstres sacrees vond hij wat hij eigenlijk zelf had willen zijn.

Russell, afkomstig uit Toronto, haakte al op jeugdige leeftijd naar het sterrendom. Op zijn zeventiende woonde hij korte tijd in het huis van de bejaarde, maar nog altijd wulpse Mae West, bij wie hij een baantje als persoonlijk assistent had. In de nichtenclubs van Toronto en New York bouwde hij aan zijn repertoire; in 1977 speelde hij in de opvallende filmkomedie Outrageous van Richard Benner de half-autobiografische hoofdrol als de homoseksuele kapper met een onstuitbare hang naar glitter, die hem internationale bekendheid opleverde. Daarna maakte hij internationale tournees met zijn theatersolo The great ladies of showbusiness.

Gaandeweg begon Russell zich te verzetten tegen de eisen van zijn publiek, dat steeds maar weer die vileine pastiches op Peggy Lee of Barbra Streisand en de liefdevolle parodieen op Marlene Dietrich of Billie Holiday wilde zien. Zijn laatste optreden in Nederland vond plaats in 1985; de tournee moest toen worden afgebroken omdat hij voortdurend beschonken was. Ook van het ontroerendste nummer, zijn vertolking van Judy Garland als een geknakt vogeltje in Somewhere over the Rainbow, bleef toen weinig meer over. Sindsdien werd hier van Craig Russell niets meer vernomen. Volgens een ziekenhuiswoordvoerder in Toronto is hij gestorven aan de gevolgen van Aids. Het zou mooi zijn als hij daarboven als een echte diva werd ontvangen.

    • Henk van Gelder