Finse draver bezweert Oranje-offensief

HILVERSUM, 24 okt. Hoewel de vaderlandse draversequipe gisteren in Hilversum tot op de tanden gewapend en met nogal wat illusies in de Prijs der Giganten aan de start verscheen, bleek uiteindelijk Friendly Face, Finse draver van Amerikaanse afkomst, vrij eenvoudig in staat het Oranje-offensief te bezweren.

Dat tekende zich al bij de series af. Friendly Face, die de Prijs der Giganten ook in de voorgaande twee jaren gewonnen had, liep in zijn rit probleemloos van Yellowa en een aantal andere getalenteerde dravers weg. De marge liep op tot veertig meter. Weliswaar won Action Skoatter de andere serie heel eenvoudig, maar het verschil in tijd was groot. Appie Bosscha constateerde dan ook dat hij een heel andere Friendly Face aan het werk had gezien dan een week eerder, toen de Friese schimmelmerrie de peperdure tegenstander nog simpel was voorgebleven. 'Het wordt een moeilijke zaak', zei Appie en Ton Blok was nog wat duidelijker: 'Ik ga met Yellowa voor de tweede plaats rijden.'

De finale ging minder snel dan de serie van Friendly Face, omdat Pekka Korpi na de traditionele bliksemstart van Action Skoatter in eerste instantie van een tegenactie afzag en rustig een rondje meedraaide, om pas bij het naderen van de laatste bocht door te drukken. Daarna was de strijd snel gestreden.

Friendly Face was in de Verenigde Staten al als tweejarige een uitblinker. Het jaar daarop ging het wat minder, maar toen hij op zijn vierde jaar iets van zijn oude vorm begon terug te krijgen, hing zijn eigenaar snel een aardig prijskaartje aan hem, om zijn graantje mee te pikken van de opmerkelijke trend dat Scandinavische eigenaars bereid bleken voor de beste Amerikaanse dravers onwaarschijnlijke hoeveelheden dollars neer te tellen. In het geval van Friendly Face vond de Finse stal Blue White Trotters niet eens een normale portie afdingen noodzakelijk, de gevraagde 900.000 dollar werd grif betaald.

Dat leek aanvankelijk een handeltje met het voordeel aan de Amerikaanse kant, maar die visie is achterhaald. Vooral door toedoen van Pekka Korpi, die Friendly Face tot een veel hoger niveau bracht dan de Amerikaanse eigenaar ooit voor mogelijk had gehouden. Friendly Face verdiende al zo'n twee miljoen gulden voor de blauwwitte kleuren maar is bovendien inmiddels als dekhengst een fortuin waard.

Een aardig aspect van Friendly Face is dat hij tot driemaal toe de Hilversumse piste uitkoos om te schitteren, steeds na een voorafgaande aanzienlijk minder overtuigende prestatie in Hamburg. 'Friendly Face kan met deze baan zeer goed overweg', meldde Korpi, 'de harde ondergrond ligt hem. Daarbij komt zijn grote hoeveelheid speed het beste tot zijn recht, het is niet zo'n ploeteraar.'

Tot een vierde overwinning in de 'Giganten' zal het echter niet komen. Het heeft nogal wat moeite gekost om Friendly Face na een relatief kort dekseizoen van enkele maanden weer in vorm te krijgen. De Prijs der Giganten was in feite de eerste keer dit jaar dat hij zijn ware gezicht liet zien. 'Hij is zes jaar en heeft al veel te verduren gehad. Het einde komt in zicht. Hij gaat nu naar Amerika, waar hij in twee aantrekkelijke koersen kan starten en daarna is het afgelopen. Het dekken wordt dan zijn enige opdracht', meldde Korpi. Zodat Friendly Face, als de plannen niet herzien worden, gisteren glorieus afscheid van de Europese drafsport heeft genomen.

Nog lang geen afscheid is er voor Action Skoatter, die drie jaar geleden haar entree in de Europese top maakte met een tweede plaats in de Prijs der Giganten en gisteren die prestatie herhaalde. Daarmee bracht zij haar gewonnen bedrag op 913.000 gulden, waarmee zij in drie maanden tijd ineens een ton uitliep op de voormalige Nederlandse recordhouder Kees Verkerk. In 1989 had zij door spierblessures een heel matig jaar, maar nu doet zij het weer voortreffelijk. Zij is nog twee jaar startgerechtigd en als zij fit blijft, moet het bereiken van een winstsom van een miljoen gemakkelijk haalbaar zijn, vooral omdat zij nog altijd een uitzonderlijke specialist op de mijl is. Dat moest in deze Prijs der Giganten ook Yellowa ervaren, die met een derde plaats toch ook voortreffelijk voor de dag kwam.