Seismische toepassing voor onderzeese telefoonkabels

Japanse en Amerikaanse seismologen gaan afgedankte telefoonkabels op de bodem van de Stille Oceaan gebruiken voor het onderling verbinden van gevoelige seismometers en andere geofysische instrumenten. Twee telecommunicatiebedrijven, American Telephone and Telegraph Co. (AT en T) en Kokusai Deshin in Japan, hebben onlangs een deel van een oude telefoonkabel tussen de Verenigde Staten en Japan aan de onderzoekers geschonken. Het is de bedoeling dat dit deel uiteindelijk zal worden opgenomen in een veel groter, mondiaal seismisch netwerk.

De onderzeese kabel, TPC-1, is ruim 26 jaar oud. Hij werd grotendeels overbodig nadat in 1988 een nieuwe glasvezelkabel tussen de Verenigde Staten en Japan in gebruik werd genomen. De delen van TPC-1 tussen Guam en Hawai en Hawai en de Verenigde Staten worden echter toch nog gebruikt, zodat de onderzoekers nu alleen over het stuk tussen Japan en Guam kunnen beschikken. Als het Geophysical and Oceanographical Trans-Ocean Cable (GEO-TOC)-project goed blijkt te lopen, hopen de onderzoekers de rest van de TPC-1 kabel te kunnen overnemen, evenals andere telefoonkabels op de bodem van de Stille Oceaan.

GEO-TOC zal in eerste instantie bestaan uit drie permanente stations op de zeebodem, met seismometers die in staat zijn een breed spectrum van trillingsfrequenties te detecteren. Op een station, bij Guam, zullen ook instrumenten voor het meten van elektrische en magnetische velden, diepzeestromingen, vloedgolven en andere fysisch-oceanische verschijnselen worden geplaatst. De metingen zullen continu naar beide zijden van de onderzeese kabel worden gezonden, naar Japan en naar Guam, en daar worden verwerkt en geanalyseerd (Nature 347, p. 321).

Uit de metingen zal men informatie kunnen afleiden over het deel van de aardkorst waar de Pacifische plaat (aardschol) zich onder de Philippijnse plaat wrikt. Dit gebied is in seismologisch opzicht zeer 'onrustig' door het frequente optreden van aardbevingen. In de toekomst zal het GEO-TOC-project in samenwerking met het Amerikaanse IRIS-project en het Franse GEOSCOPE-project deel gaan uitmaken van een wereldwijd netwerk van seismometers, waarmee continu de seismische activiteit over de gehele aarde zal worden gemeten.