Britse Golf-leger wacht al weken op knopen

LONDEN, 18 okt. Het aanzien van Britse militairen in de Golf is aanzienlijk gedeukt door de staat van hun tenue. De in Saoedi-Arabie gelande troepen lijken in niets op de in licht gesteven kaki rondstappende, onberispelijk geschoren Britse militairen, die in oorlogsfilms de heldenrol spelen. Tegen de zandkleur van de woestijn steken de Britten als enigen af met een bonte verzameling groen, zwart en bruin gekleurde uniformen, die bij uitstek geschikt zijn voor de jungle in Belize of Maleisie, maar niet voor het terrein waarop een Golfoorlog moet worden uitgevochten.

Het Britse ministerie van defensie verbijt zich. Het heeft 17.000 woestijnkleurige uniformen besteld bij de goed-Engelse uniformmaker Cookson and Clegg uit Blackburn in Lancashire. Het bedrijf kan niet leveren. De uniformen zijn zo goed als klaar, zegt een woordvoerder. Maar op een onderdeel is nu al weken het wachten: knopen.

De Britse krant The Daily Telegraph, die dit bericht vandaag op de voorpagina brengt, citeert daarbij een zegswijze die iedere jongen op school leert: 'Bij gebrek aan een nagel, ging het hoefijzer verloren, bij gebrek aan een hoefijzer ging het paard verloren, bij gebrek aan een paard ging de ruiter verloren, bij gebrek aan een ruiter werd de veldslag verloren, bij gebrek aan een veldslag ging het koninkrijk verloren en dat alles omdat er geen nagel voorhanden was.'

Cookson en Clegg verdedigt zich door te zeggen dat het ministerie eisen aan de knopen heeft gesteld die maken dat ze niet zo gemakkelijk te krijgen zijn. In de formulering die de woordvoerder van de fabriek gebruikt, dient de goede verstaander te proeven bij wie de schuld eigenlijk ligt: bij onbetrouwbare buitenlanders. 'We hebben oorspronkelijk knopen in Italie besteld, maar van die bestelling is maar een fractie binnengekomen', zegt Cookson en Clegg.

De concurrent, Supercraft Garments Ltd., ook uit Lancashire, is naar verluidt wel op schema met de levering van zandkleurige broeken. Dat werpt de tot nu toe onbeantwoorde vraag op, hoe die firma het knopenprobleem dan wel heeft opgelost. Cookson and Clegg schaamt zich zo over de publiciteit, dat de directeur die de pers te woord staat niet eens wil zeggen hoe hij heet. Hij bezweert de Daily Telegraph dat hij elke dag druk uitoefent op 'ons contact in Londen', die voor levering van de ureumformaldehyde knopen moet zorg dragen.

In Saoedi-Arabie troffen de journalisten van de krant een anonieme officier, die zegt dat 'de mannen' in elk geval in de huidige uitrusting geen woestijnoorlog kunnen voeren, omdat ze dan te veel opvallen. 'Met al die pers hier, is het verdomd jammer dat ze, toen ze hier uit het vliegtuig stapten, er niet een beetje meer uitzagen of ze klaar waren.'