E: ROTTERDAM, 25 sept.

De Argentijnse president, Carlos Menem, besloot vorige week als eerste regeringsleider in Latijns Amerika troepen naar de Golf te sturen. 'Argentinie wil deelnemen aan het nieuwe wereldwijde veiligheidssysteem dat uit dit conflict zal ontstaan', lichtte minister van buitenlandse zaken Domingo Cavallo toe. Argentinie loopt in Latijns Amerika voorop bij het nemen van sancties tegen Irak. Een naaste adviseur van Menem is afgelopen weekeinde ontslagen nadat bekend was geworden dat hij 140 ton vlees naar Irak heeft verscheept. Het besluit twee marineschepen en twee vrachtvliegtuigen te sturen, met in totaal 450 man aan boord, werd genomen direct na een bezoek van een Koeweitse minister van de regering-in-ballingschap. Andere Latijns-Amerikaanse landen die bezoek kregen volstonden met de toezegging dat ze het VN-embargo tegen Irak zullen respecteren.

De linkse oppositie stelt echter dat de regering zich 'onderwerpt aan de oliebelangen van de Verenigde Staten', en volgens opiniepeilingen is zestig tot zeventig procent van de bevolking tegen het sturen van troepen. Maar Menem, zelf van Syrische afkomst, heeft kennelijk genoeg redenen het besluit door te drukken.

De belangrijkste daarvan is zijn overtuiging dat de traditionele buitenlandse politiek van Argentinie, gericht op een niet-gebonden opstelling samen met andere Derde-wereldlanden, heeft afgedaan. 'We willen deel uitmaken van de Eerste wereld, de enig mogelijke wereld', aldus Menem. Direct na zijn aantreden vorig jaar haalde hij al de banden met de Verenigde Staten aan. Dat moest, evenals de huidige troepenzending, bijdragen aan een royalere houding van Washington bij de onderhandelingen over Argentinies buitenlandse schuld van zeventig miljard dollar. Overigens verzekerde Menem dat Argentinie de kosten van de troepenzending niet zelf zal hoeven te betalen.

Een mooie bijkomstigheid voor de Argentijnse president is dat zijn strijdkrachten iets om handen krijgen. Menems voorganger, Raul Alfonsin, werd geplaagd door maar liefst drie militaire couppogingen. Naarmate economisch herstel in Argentinie op zich laat wachten beginnen de vingers van de Argentijnse officieren weer te jeuken.

De Argentijnse militairen hebben een maand lang gepleit voor uitzending naar de Golf. Voor hen is het verblijf daar een uitgelezen kans voor verbetering van hun imago, dat wordt bezoedeld door de jaren van militaire dictatuur (1976-1983) en de nederlaag in de oorlog om de Falkland-eilanden, dan wel de Malvinas. De schepen vertrekken vandaag en zullen drie weken onderweg zijn.

Met Menems beslissing komt een definitief einde aan de nauwe banden tussen Irak en Argentinie. Beide landen werkten jarenlang samen, aanvankelijk ook met Egypte, aan de ontwikkeling van een ballistische raket, de Condor-2, die een reikwijdte van zeker 1.200 kilometer heeft. Eind april besloot de Argentijnse regering de samenwerking te staken, door geldgebrek en onder druk van de Verenigde Staten die een Iraakse aanval op Israel vrezen.

Brazilie is niet van plan het Argentijnse voorbeeld te volgen. Het land, dat zeer intensieve handelsrelaties met Irak onderhield, houdt zich wel aan het VN-embargo en Brazilie heeft net als andere Latijns-Amerikaanse olie-importeurs het aanbod van Bagdad om gratis olie te leveren, van de hand gewezen. Irak was de belangrijkste olieleverancier van Brazilie, dat dagelijks 600.000 vaten invoert, en een belangrijke afnemer van Braziliaans wapentuig. Het wegvallen van Irak als klant van de wapenindustrie is al goedgemaakt door orders van Saoedi-Arabie. De Saoediers bestelden vorige week 318 Osorio-tanks, ter waarde van 2,6 miljard dollar, in Brazilie.