Ambassadeur Nicot

Nicotine is een zwaar vergif dat aanvankelijk werd gezien als een wonderbaarlijk geneesmiddel.

De eerste die het als zodanig propageerde was Jean Nicot. Nicot werd omstreeks 1530 in Nimes in Frankrijk geboren. Zijn vader werkte bij een rechtbank en Jean was voorbestemd om advocaat te worden. Hij studeerde eerst letteren in Nimes en vervolgens rechten in Parijs.

Nicot wist al snel op te klimmen tot adviseur aan het hof maar in zijn hart was hij wetenschapper. Hij legde een enorme bibliotheek aan en was een eind op streek met zijn Historiae Francorum toen de Franse koning hem vroeg om ambassadeur in Lissabon te worden. In mei 1559 vertrok de negenentwintigjarige Nicot naar Lissabon. Hij was echter niet in de wieg gelegd voor de diplomatieke dienst en keerde in oktober 1559 alweer terug.

Nicot zou later verschillende boeken publiceren maar zijn levenswerk was de Thresor de la langue Francoyse. Een recente heruitgave van dit invloedrijke woordenboek bevat een uitvoerige biografie van Nicot, geschreven door Frederic Edelmann.

Edelmann rekent hierin af met de legende dat Nicot de tabaksplant in 1560 als eerste in Frankrijk introduceerde. Een zekere Andre Thevet, sterrenkundige van de Franse koning, zou de plant al in 1555 hebben meegenomen van een reis naar Amerika. Daar werden de bladeren sinds mensenheugenis gebruikt om te roken, te snuiven en te pruimen. Columbus beschreef deze gewoonte al in 1492 maar het duurde tot halverwege de zestiende eeuw voordat Spaanse en Portugese matrozen de plant meenamen naar Europa.

Niet bekend

    • Ewoud Sanders