Verenigde Staten in ban van Sampras

NEW YORK, 11 sept Zelfs een serieuze krant als de International Herald Tribune ontkwam niet aan een zekere lyriek toen zij op de voorpagina Pete Sampras bedankte voor zijn overwinning tegen Andre Agassi in de finale op Flushing Meadow. De keurige 19-jarige teenager uit Californie de jongste winnaar uit de geschiedenis van de US Open maakt niet alleen veel emoties los maar roept bij oudere kijkers ook herinneringen op aan de jaren zestig en beginjaren zeventig toen tennis met spelers als Rod Laver, Ken Rosewall, Arthur Ashe en Stan Smith voornamelijk nog een sport voor heren was. 'Ongeveer vijf jaar geleden had ik een trainer die mij oude films liet zien van Rod Laver en Ken Rosewall', vertelt Sampras, die de ballen met zijn opslag op Flushing Meadow met een snelheid van bijna 200 kilometer per uur op Agassi afvuurde. 'De manier waarop die spelers tennisten en zich op de baan gedroegen spreekt mij erg aan. De meeste van mijn leeftijdgenoten zijn deze spelers vergeten maar ik heb het grootste respect voor ze.' De Verenigde Staten hebben in het verleden wel meer angry young men gekend die met de snelheid van een komeet de tenniswereld bestormden, maar McEnroe en Connors schoffeerden in hun jonge jaren iedereen die zij op de tennisbaan tegenkwamen. Het illustere duo vormt bepaald niet het voorbeeld van Sampras.

Sampras lijkt uit het niets tevoorschijn te zijn gekomen, maar vorig jaar zorgde hij al voor opschudding op Flushing Meadow door titelverdediger Mats Wilander uit te schakelen in de tweede ronde. Hij stond begin dit jaar op de 81ste plaats op de wereldranglijst. De Californier won drie toernooien en klom daardoor naar de twaalfde plaats. Na zijn overwinning in de US Open staat Sampras zesde op de ATPranking, waarop hij alleen nog Gomez, Agassi, Lendl, Becker en Edberg moet voorlaten.

Vijf jaar geleden stapte Sampras af van de tweehandige backhand. 'Dat veranderde alles in mijn spel. Ik werd van de ene op de andere dag een service-volleyspeler. Sindsdien sta ik veel meer ontspannen op de baan.'

Hoewel zijn tweede services gevaarlijker zijn dan de eerste opslagen van de meeste collega's, was de rust die hij uitstraalde het opvallendst. 'Ik had absoluut geen last van zenuwen', vertelde de Amerikaan, die er prat op gaat in de baan dezelfde persoon te zijn als erbuiten. 'Ik neem alles gemakkelijk op. Ik ben een normale negentienjarige jongen met een zeer ongewone baan. Ik doe ook heel ongewone dingen, zoals het winnen van de finale van de US Open.' De kracht en scherpte van zijn opslagen verbaasde velen. Niet in de laatste plaats Andre Agassi, die als een opgejaagd dier in het Louis Armstrong Stadium door Sampras over de baan werd gejaagd. 'Alles wat hij aanraakte veranderde in goud', vertelt Agassi vertwijfeld. 'Zoals hij vandaag speelde zou ik hem graag mee willen nemen naar Las Vegas. Dan gaan we samen naar het casino.' Voor Agassi vormde de nederlaag een enorme domper. Wimbledon slaat hij over omdat hij niet op gras wil spelen, Australie vindt hij te vermoeiend en te ver weg. Mede daardoor wacht hij nog steeds op zijn eerste Grand-Slamoverwinning. Agassi begon de overwinning van Sampras onmiddellijk te relativeren met de woorden: 'Het is gemakkelijk om zo hard mogelijk vrijuit te slaan wanneer je de underdog bent. Maar aan de absolute top is het anders. Dat zal ook Sampras ervaren. Laat hem eerst nog maar het een en ander bewijzen voordat we hem te veel de hemel inprijzen', meent Agassi. Repliek van Sampras: 'Ik denk dat ik die druk wel aankan.' Het Europese indoorcircuit van Berlijn, Lyon, Stockholm en Parijs, toernooien waar Sampras de komende weken aan deelneemt, moet het eerste antwoord geven op de vraag of de Amerikaan kan uitgroeien tot een speler die zich binnen afzienbare tijd definitief kan vestigen in de absolute wereldtop. Misschien redt hij het.