Ander fabricageproces wellicht oorzaak van ziekte doortryptofaan

Eind vorig jaar werden wereldwijd de voedselsupplementen die het aminozuur tryptofaan bevatten van de markt gehaald. Dit gebeurde nadat een aantal gevallen van een soms fatale bloedziekte (eosinofiel syndroom) in verband waren gebracht met het slikken van tryptofaan. In de VS werden uiteindelijk 1500 zieken geteld. Er overleden 27 mensen.

Michael Osterholm, van het Department of Health in de Amerikaanse staat Minnesota, slaagde erin de boosdoener te vinden. Zes fabrikanten brengen tryptofaan op de Amerikaanse markt. Maar alleen het produkt dat het Japanse Showa Denko begin 1989 maakte bleek ziekteverwekkend. Showa Denko is het op drie na grootste chemieconcern in Japan.

Niet bekend

Osterholm kwam er wel achter dat Showa Denko haar produktieproces heeft veranderd in de tijd dat de ziekteverwekkende partij werd geproduceerd. Er werd voor een ander zuiveringsproces gekozen, waarbij de hoeveelheid actief kool waarmee onzuiverheden worden verwijderd werd gehalveerd. De firma zette verder een nieuwe, genetisch gemanipuleerde bacteriestam van Bacillus amyloliquefaciens in bij het fermentatieproces.

Dat was voor Jeremy Rifkin, Amerikaans consumentenactivist en verklaard tegenstander van genetische manipulatie, onmiddellijk aanleiding om de Food and Drug Administration te vragen nieuwe biotechnologische middelen niet meer op de markt toe te laten, totdat duidelijk is of de verontreiniging door de nieuwe stam is veroorzaakt.

De FDA, de geneesmiddelenbeoordelende instantie in de VS, heeft beloofd te reageren, maar liet ook meteen weten dat er geen enkel bewijs is dat de nieuwe stam de ziekteverwekkende stof heeft afgescheiden.