Sabatini praat zich moed in voor finale tegen superieure Graf

NEW YORK, 9 sept. Nu Zina Garrison en Monica Seles zijn uitgeschakeld en Steffi Graf gisteren zelf radicaal afrekende (6-1 6-2) met Aranxta Sanchez-Vicario, stevent de kille Westduitse regelrecht af op de hattrick bij de Open Amerikaanse tenniskampioenschappen. Vandaag treedt ze voor de vierde achtereenvolgende maal aan in de finale van Flushing Meadow. Haar tegenstander is de Argentijnse Gabriela Sabatini, die zich via een overwinning van drie sets (7-5, 5-7, 6-3) van de Amerikaanse Marie Joe Fernandez ontdeed.

Alleen in 1987 verloor Graf de finale van Martina Navratilova. Graf heeft een voor haar doen zwak zomerseizoen achter de rug. Ze verloor in de finale van Parijs van Monica Seles en in de halve finales van Wimbledon van Zina Garrison. Enkele tegenstandsters, zoals Jana Navotna, opperden twee mogelijke oorzaken van die terugval: of Graf sloeg haar fameuze forehand niet meer zo vrijuit tegen de lijnen, of de concurrentie raakte gewend aan het hoge tempo. Zoals Mike Estep, de coach van Sanchez zei: 'De rest van de meisjes trekt zich altijd op aan de nummer een.' Weinigen hadden oog voor de prive- en de familieproblemen, waarmee de Westduitse worstelde. Als ze die kan vergeten is ze zo bewees ze tegen Aranxta Sanchez nog altijd nummer een; een plaats, die ze overigens al 160 weken bezet. Achtmaal stond Graf tegenover de kleine Spaanse. Zevenmaal won ze. De nederlaag van vorig jaar in de finale van Parijs was nog slechts een verre herinnering. Gewaarschuwd was de Westduitse wel door de uitstekende vorm, die Sanchez de laatste weken aan de dag legde. Met hulp van Mike Estep, de ex-trainer van Martina Navratilova verbeterde haar netspel met de dag. Maar gisteren legde dat geen gewicht in de schaal. 'De manier waarop ik speelde, kon bijna niet beter, ' aldus Graf. 'Voor de verandering was het bijna perfect.'

Sanchez, die in haar voorgaande vijf partijen geen set en slechts twintig games had afgestaan, werd volkomen overklast. Ze hield alleen haar service in de openingsgame van de eerste set en deed dat in de tweede set nog tweemaal, toen zij al een stevige achterstand had opgelopen.

Tegen de service van Graf was niets te beginnen. De 21-jarige Westduitse sloeg sloeg twee aces en negen service-winners en nam voor het overige na de opslag direct het initiatief. De meeste slagenwisselingen besliste zij met een fikse klap van de forehand in haar voordeel. 'Als ze zo goed serveert, krijg je geen schijn van een kans, ' aldus Sanchez. ' Ze heeft dan de tijd om echt voor de forehand te gaan staan. Ik denk dat Sabatini in de finale niet veel games zal maken', aldus Sanchez.

Sabatini

Tegen haar gewoonte in was Gabriela Sabatini tegen de Amerikaanse Marie Joe Fernandez regelmatig aan het net te vinden. Het vormde de sleutel voor de overwinning tegen de 18-jarige Amerikaanse teenager die na hardnekkige tegenstand in de derde set definitief capituleerde. De laatste zes Grand Slamfinales die Sabatini sinds 1987 tegen Graf heeft gespeeld heeft de Westduitse allemaal gewonnen. Niettemin was de Argentijnse optimistisch: 'Het wordt tijd dat ik weer een keer van haar win.' In de finale staat 350.000 dollar voor de winnaar op het spel. De vrouwen krijgen op Flushing Meadow evenveel geld als de mannen. (AFP/Reuter)