Amerikaan bereikt halve finale US Open; John McEnroebenadert het niveau van zijn toptijd

NEW YORK, 6 sept. John McEnroe heeft zijn eigen verwachtingen overtroffen door bij de strijd om de open Amerikaanse tenniskampioenschappen in New York op Flushing Meadow de halve finale te bereiken. Maar tevreden is de Amerikaanse rebel nog lang niet. De viervoudig winnaar van het evenement, voor de eerste keer in dertien jaar niet geplaatst, bereikte de laatste vier door in de kwartfinale David Wheaton te verslaan, 6-1, 6-4, 6-4. De Amerikaan ontmoet zaterdag zijn landgenoot Pete Sampras, die eerder op de dag voor een grote sensatie had gezorgd door Ivan Lendl in vijf sets te verslaan: 6-4, 7-6, 3-6, 4-6, 6-2. Voor McEnroe, onlangs op Wimbledon al in de eerste ronde buitenspel uitgeschakeld, komt het succes precies op tijd. McEnroe: 'Dat ik niets had verwacht, wil niet zeggen dat ik nergens op had gehoopt.'

De nummer een van weleer gaat nu op jacht naar zijn eerste Grand-Slamfinale in vijf jaar. 'In de halve finale met Sampras als tegenstander, beter had ik het niet kunnen treffen', zei McEnroe, overigens zonder zijn aanstaande 19-jarige tegenstander te onderschatten. Normaal gesproken had hij op weg naar de finale te maken gekregen met Edberg, 's werelds beste van dit moment, en Lendl.

McEnroe zei respect te hebben voor Sampras, die vooral dankzij zijn vernietigende opslag (24 aces) Lendl versloeg. 'Hij is klaar voor de stap naar de top', sprak de 31-jarige McEnroe over zijn jeugdige opponent. 'Voor mij is het een geweldige uitdaging te spelen tegen een tennisser, van wie kan worden verwacht dat hij doorbreekt naar de absolute top.'

McEnroe zei in Amerikanen als Sampras en Agassi de mensen van de toekomst te zien.

McEnroe zelf benaderde opnieuw het niveau van zijn toptijd. Zijn service en volley ogen als vanouds. De kracht en zijn fluwelen touch functioneerden als in zijn beste dagen. In de kwartfinale was Wheaton volstrekt kansloos. McEnroe werkt sinds kort met zijn 'oude' coach, Tony Palafox. 'Het doet me goed dat mijn harde werk van de laatste maanden resultaat oplevert', aldus McEnroe. 'Palafox heeft er voor gezorgd dat ik weer kan spelen als vroeger. Dit succes geeft mij de kracht om door te gaan. Ik ben benieuwd te zien wat ik nog kan bereiken.'

Ivan Lendl beleefde een enorme deceptie maar probeerde zijn nederlaag tegen Sampras zo snel mogelijk te vergeten. 'Ik concentreer me vanaf nu op Australie', zo blikte hij vooruit op het volgende belangrijke toernooi. Lendl zei te weten waaraan zijn nederlaag had gelegen, maar was niet bij machte geweest er iets aan te doen. In april stopte hij met het spelen van toernooien, om zich voor te bereiden op Wimbledon. 'Die keuze is de juiste geweest, maar ging wel ten koste van mijn spel op Flushing Meadow. Ik mis ritme voor dit soort wedstrijden. Er was echter geen andere oplossing denkbaar. ' Het neemt niet weg dat Lendl een uiterst teleurstellende zomer heeft afgesloten. Hij slaagde er niet in voor de eerste keer in zijn loopbaan Wimbledon te winnen. In de halve eindstrijd verloor de 30-jarige Tsjechoslowaak van Edberg. Tot overmaat van ramp versperde een Amerikaanse teenager hem de weg naar een record van negen achtereenvolgende finales in New York. Maar door zich maandenlang te concentreren op het voor gras gevraagde sevice-volley spel, was Lendl op Flushing Meadow niet de gevreesde base-liner van weleer. De hinderlijke blessure aan zijn linker knie voerde hij niet op als excuus.

Steffi Graf

Het vrouwentoernooi kende een dergelijke sensatie niet. Voor de zesde keer plaatste Steffi Graf zich voor de halve finales. De als eerste geplaatste Westduitse schaarde zich ten koste van Jana Novotna uit Tsjechoslowakije bij de laatste vier. In de halve eindstrijd komt de weer fris ogende Graf uit tegen de Spaanse Arantxa Sanchez, die de Amerikaanse Zina Garrison uitschakelde. De andere halve finale gaat tussen Gabriela Sabatini (Arg) en Mary Joe Fernandez (VSt). Niet langer dan twee games heeft Novotna de illusie gekoesterd voor een surprise te kunnen zorgen. Verder dan 2-0 liet Graf het echter niet komen. Niet voor niets beschouwt Graf Novotna als haar favoriete tegenstandster. Nog nooit heeft de Tsjechoslowaakse Graf een setje kunnen ontfutselen. Met 6-3, 6-1 werd het pleit beslecht. In de andere kwartfinale was de als vierde geplaatste Garrison niet in staat Sanchez volwaardig weerwerk te bieden. Door Garrisons enkelblessure had Sanchez een gemakkelijke dag: 6-2 6-2. De donkere Amerikaanse kon niet van haar gebruikelijke snelheid profiteren. 'Ik was er gewoon even niet. Ik moest steeds aan die enkel denken.' De 21-jarige Graf, eerder dit jaar even wegens oververmoeidheid van slag, is nu de eerste kandidate voor de winst op Flushing Meadow. De afgelopen twee jaar won Graf New York al. Een zege in de eindstrijd zou haar totaal aan Grand-Slam-overwinningen op tien brengen. Tegen Novotna was het karwei na een aarzelende start in 54 minuten geklaard. 'Niemand zal haar van die titel afhouden', wist Novotna al.

De Tsjechslowaakse treft het dit jaar niet. Zowel op Roland Garros (halve eindstrijd) en Wimbledon (kwartfinales) beeindigde zij haar reeks wedstrijden tegen Graf. Op het kunststof van Flushing Meadow lijkt Sanchez weinig kans te hebben de Westduitse te bedwingen. Graf herinnert zich echter de finale van Roland Garros van vorig jaar, die een verrassende triomf voor de Spaanse opleverde. 'Zij vecht voor elk punt. Sanchez geeft nooit iets weg, zoals anderen wel doen.'

Dit jaar heeft de Spaanse echter haar drie ontmoetingen met Graf verloren. (Reuter/AFP)