Amerikaanse leger kundig in logistieke uitvoering

WASHINGTON, 1 sept. Ook president Bush hield een peptalk voor de Amerikaanse troepen in Saoedi-Arabie, via een radiozender. Er was alleen een probleem: de troepen hadden nog geen radio-ontvangers. Die waren per schip onderweg. Enkele met cassetterecorders uitgeruste soldaten konden een bandje van Bush horen, maar de meesten moesten verstoken blijven van de groet van de opperbevelhebber.

Het zijn dergelijke kinken in de kabel die bij deze massale militaire verplaatsing, groter dan de luchtvaartcorridor naar Berlijn in 1948, voorkomen. Al jaren hebben de militaire specialisten van het Pentagon precies de vermogens van alle voertuigen berekend. Draagvermogen, inhoud, afstand en snelheid bepaalden het scenario van een snelle mobilisatie naar Saoedi-Arabie. De goed geoutilleerde Saoediers hadden vliegvelden, bunkers en materiaal voor gasttroepen. Er was allemaal in voorzien. Toch blijkt de werkelijkheid heel anders dan de papieren planning. Zo raakten de Saoedische vliegvelden verstopt met het materieel dat uit de files van vliegtuigen werd aangevoerd. Het kon niet snel genoeg worden verstouwd zodat de minister van defensie, Cheney, naar twee andere Golflanden ging om over landingsrechten daar te praten. In de Duitse vliegbasis Ramstein stortte vorige week een groot transportvliegtuig neer, waarbij de inzittenden stierven. Na dag en nacht werken, was het de bemanning van vrijwillige reservisten uit Texas teveel geworden. Het was nauwelijks nog vol te houden, zei een luchtmachtofficier. Het grondpersoneel in de militaire vliegvelden werkte in het begin in ploegendiensten van 36 uur met vier uur onderbreking voor slaap. Het Pentagon had tegen de 100 reservevrachtschepen klaar liggen. Helaas bleken ze niet alle in goede staat, toen er een beroep op werd gedaan. Een schip geladen met zware M1-tanks kampte midden op de Oceaan met motorpech en moest worden teruggesleept naar de Verenigde Staten. Andere schepen waren helemaal niet vaarklaar en zouden het ook niet worden. Dergelijke bijzonderheden hebben vaak minder aandacht dan nieuwe types raketten of superbommenwerpers. Maar de voor radar moeilijk opspoorbare Stealth-bommenwerper arriveerde door een probleem met een schip later dan voorzien.

Het gaat allemaal langzamer dan in de vaalgroen geschilderde kantoren van het Pentagon was uitgerekend. Ook de omstandigheden in Saoedi-Arabie zijn anders dan verwacht. Omdat de Saoediers in de loop der tijd veel hebben gebouwd en veranderd, zijn de Amerikaanse stafkaarten verouderd. Orientatie is moeilijk. Alles moet opnieuw worden getekend. Het zand dat in theorie op de meeste plaatsen mul zou zijn, blijkt hard en ideaal voor aanvallende vijandelijke tanks. Het is het resultaat van de augustushitte. Wegens dergelijke omstandigheden duurt het nog enkele weken voor de defensieve capaciteit volgens Pentagon-normen op peil is. Ondanks deze moeilijkheden heeft de hele operatie nauwelijks gehoorzaamd aan de wet van Murphy volgens welke alles misgaat wat er mis kan gaan. In logistiek zijn de Amerikanen sterren. In drie weken is er een kleine stad in haar geheel over de halve aardbol verplaatst. En het gaat zo nog weken door. Logistieke ploegen hebben dagelijks 40 tot 50 vliegtuigen uitgeladen. Nog steeds braken bolle reuze-transportvliegtuigen troepen uit en worden er in Texas honderden tanks op schepen geladen. Over zes weken zijn er waarschijnlijk 150.000 Amerikanen in Saoedi-Arabie. De 32 C-130 en 80 C-5 vliegtuigen kunnen per stuk 340 man troepen en 130 ton materieel vervoeren. De 174 C-141-vliegtuigen kunnen 200 man troepen en 34 ton materieel meebrengen, aldus het Washingtonse Center for Defense Information. Telkens maakt de militaire staf nieuwe plannen, rekening houdend met de verdedigings- en aanvalskracht die de troepen op dat moment, met de nieuw binnengekomen goederen en mensen, hebben.

Het transport zal nooit op kunnen houden, zolang de troepen in Saoedi-Arabie zijn. De faciliteiten van het gastland zijn uitgeput zodat het meeste nu van Amerika moet komen. De 150.000 flessen zonlotion, de lippestift, de muggenolie, voetenpoeder en de 900.000 ton hamburgers moeten steeds worden vernieuwd. Vorige week liepen er dertien schepen van de marinebasis Diego Garcia uit de Indische Oceaan binnen. Die lagen al klaar met genoeg materieel en goederen om 50.000 mariniers een maand lang te onderhouden. Er was veel kritiek in het Congres, toen de schepen werden klaar gemaakt. Waarom zoveel materieel dat nooit wordt gebruikt? Nu komt het van pas. Elk schip bevat 1.413 vrachtauto's en andere voertuigen waaronder 96 opleggers van 22 ton, 27 bergingsvoertuigen. Dan zijn er nog 60 tons-bruggen, bulldozers, duizenden generatoren en waterdistributiesystemen voor 2.800.000 liter en complete ziekenhuizen met 260 bedden. Door heel Amerika rijden treinen met tanks, munitie en andere uitrusting. Hoe het geschil ook zal aflopen, wel staat vast dat de Verenigde Staten sinds Vietnam niet meer zo'n massale operatie hebben meegemaakt. De hele samenleving merkt nu al de gevolgen. Opgeroepen reservisten maakten vlak voor hun vertrek voor alle zekerheid hun testament. De verblijfsduur is onzeker.

De achtergebleven familieleden moeten uitzoeken hoe ze de hypotheek moeten betalen als de advocaat zijn praktijk heeft moeten sluiten om tegen een bescheiden soldij te gaan vliegen. Het ministerie van defensie had hun studie betaald. En dan zijn er nog de nerveus afwachtende familieleden van de duizenden gijzelaars. De media zijn meer terughoudend met verhalen over deze duizenden mensen dan in 1980 toen meer dan 60 diplomaten werden gegijzeld in Teheran.

Op de televisie zijn er voortdurend beelden van mannen en vrouwen in camouflagedracht die door het witte zand marcheren. Gisteren gaf de bevelhebbend generaal Schwarzkopf een peppraatje dat op de Amerikaanse televisie werd uitgezonden. Hij zei dat de troepen er tot nu toe alleen waren voor de verdediging en om het embargo af te dwingen. Hij vergeleek de situatie met een verkrachting. 'Het is als in New York waar een arme ziel is verkracht en niemand doet er wat aan', zei Schwarzkopf. 'Er heeft een internationale verkrachting plaatsgehad.'

    • Maarten Huygen