Ex-topman Saunders krijgt vijf jaar; Gevangenisstraffen voordrie Guinness-verdachten

ROTTERDAM, 29 aug. Drie prominente vertegenwoordigers van de Britse financiele wereld zijn gisteren door de rechter in het Guinness-proces veroordeeld tot zware gevangenisstraffen nadat een dag eerder de jury hen had gebrandmerkt als zwendelaars, dieven en vervalsers van de boeken.

Ernest Saunders (55), de voormalige topman van het drankenconcern Guinness, kreeg vijf jaar, de Londense effectenmakelaar Anthony Parnes (44) tweeeneenhalf jaar, en vastgoedtycoon en eigenaar van de Herongroep, Gerald Ronson (51), een jaar.

Ronson, een van de rijkste mannen van Groot-Brittannie, werd bovendien veroordeeld tot een boete van vijf miljoen pond, de hoogste boete ooit opgelegd door een Britse rechter. Het record stond op naam van de Grafische bond (525.000 pond) wegens een onwettige staking in 1983. Anthony Parnes stortte prompt ter aarde toen hij het vonnis aanhoorde. Zijn vrouw, Denise, die vlak bij hem zat, schreeuwde daarop zijn naam uit en barstte uit in tranen, zeggend: 'Het is niet eerlijk'.

Ze kreeg hulp van Gail Ronson, de echtgenote van Gerald Ronson en voormalig fotomodel, die riep: 'Roep een dokter, in godsnaam.' De drie werden na de zitting van de rechtbank meteen opgesloten in de gevangenis van Brixton. De vierde verdachte, de financier en maecenas Sir Jack Lyons (74), een persoonlijke vriend van premier Thatcher, is voorlopig vrijgelaten omdat hij vrijdag een zware operatie moet ondergaan. Op 25 september krijgt hij te horen wat zijn straf zal zijn.

Tegen de verdachten waren tijdens het proces dat 112 dagen duurde 28 beschuldigingen geuit die zij allemaal hebben ontkend. Kern van de beschuldigingen was de illegale steunoperatie in 1986 voor het opdrijven van de koers van de Guinness-aandelen om zodoende de overnemingsstrijd om het Schotse drankenconcern Distillers te winnen van de eveneens Schotse supermarktketen Argyll. Het overnemingsbod van Guinness omvatte een aandelenruil en werd dus bij een hogere koers aantrekkelijker.

Via handlangers liet Saunders in het geheim voor tientallen miljoenen aandelen Guinness opkopen, waardoor de koers in korte tijd met 26 procent omhoog schoot. Het drankenconcern won de slag om Distillers uiteindelijk met een bod dat toen 2,7 miljard pond sterling waard was. De koers van het aandeel zakte kort daarop weer in.

De veroordeelden hebben 28 dagen om tegen het vonnis in beroep te gaan. Naar verluidt zullen de drie binnenkort worden overgeplaatst naar een zogeheten open strafinrichting. De advocaat van Saunders heeft aangekondigd dat zijn client beroep zal aantekenen.

Saunders, geboren in Wenen als Ernst Walter Schleyer en in 1938 met zijn familie naar Groot-Brittannie gevlucht, dacht indertijd met de overneming van Distillers de kroon te hebben gezet op een glanzende carriere. Hij maakte van Guinness een van de grootste drankenconcerns ter wereld. Saunders' gretigheid om Distillers te verwerven heeft uiteindelijk een berooid man van hem gemaakt die van een uitkering moet leven.