Consternatie over nieuw contract Senna

FRANCORCHAMPS, 27 aug. Ayrton Senna is door zijn overwinning in de Grand Prix van Belgie (zijn 25ste) op gelijke hoogte gekomen met legendarische coureurs uit het verleden als Jim Clark en Niki Lauda. Wat het aantal overwinningen betreft gaan alleen Jackie Stewart (27) en Alain Prost (43) de 30-jarige Senna nog voor. Maar verder houdt iedere vergelijking op met de mega-ster van de snelheidswereld, die aan de vooravond van de Grand Prix op het enigszins gedateerde maar schitterende circuit in de Ardennen voor de nodige consternatie zorgde met de bekendmaking dat hij zijn contract met McLaren voor een jaar heeft verlengd.

Senna wordt daarmee op slag een van de best betaalde sportsterren ter wereld, aangezien hij voor de eenjarige verbintenis maar liefst 21 miljoen dollar ontvangt. Zestien miljoen van McLaren, terwijl het aanvullende bedrag komt van een Senna sponsorende bank uit Brazilie. Direct nadat Senna op Francorchamps zijn 48ste pole-position uit zijn carriere had gerealiseerd, gaf hij afgelopen zaterdag tekst en uitleg op een chaotische persconferentie. Daarbij sloot Senna een verontschuldigend betoog af met een zin waar het allemaal om draaide: 'Iedereen krijgt op deze manier waar voor z'n geld.'

'Oh ja, is dat zo?', schamperde Bernie Ecclestone, de peetvader van het geldverslindende Formule I-circus, die zelf als prijsopdrijver pur sang heeft gefungeerd, waardoor hij een groot aantal Grand-Prix's die het financieel niet meer konden bolwerken in eigen beheer heeft moeten nemen. Ecclestone wees er fijntjes op dat het salaris van Senna het totale budget waarmee een aantal kleinere teams op jaarbasis werkt ontstijgt. Ecclestone: 'Dit wordt toch te gek. Dat een renner zich zo vorstelijk laat betalen, okay. Die heren hebben nog nooit verder gekeken dan de dag van morgen. Maar de teammanagers zouden toch beter moeten weten. Ze blazen hun eigen zaak op. 35 procent van het totale budget in de Formule I gaat momenteel op aan rijderssalarissen. Dat kan de Formule I niet trekken.'

Talent

Dank zij de bemoeienis van Ecclestone krijgen de kleinere teams, verenigd in de FOCA, voldoende geld om aan de competitie deel te nemen. 'Het zou anders een zootje worden', meent Ecclestone, de man die zelden om duidelijke uitspraken verlegen zit. 'Het gaat natuurlijk niet alleen om Senna. Zo'n Alesi heeft drie contracten bij verschillende renstallen getekend. Hij is een talent, maar niet zo goed als iedereen wel denkt. En ik vergis me zelden', zegt hij waarschuwend.

Niettemin hebben de teammanagers elkaar de afgelopen weken proberen af te troeven wat betreft de miljoenencaroussel rondom de salarissen van de toprijders. McLaren-directeur Ron Dennis wees tot voor kort de extravagante eisen van Senna voor een jaar nog van de hand, maar nadat de 30-jarige Braziliaan in de pit-lane bij Frank Williams was gesignaleerd kreeg Senna toch zijn zin. 'Logisch', meent zijn teamgenoot Gerhard Berger, 'want hij is domweg de allerbeste.' Ook binnen het team liggen de verhoudingen, na het vertrek van Prost naar Ferrari, zeer duidelijk. Berger schikte zich de vorige week op Monza, waar de volgende Grand Prix over veertien dagen wordt verreden, in zijn lot door drie dagen tijdens uitgebreide testritten met de nieuwe twaalfcylinder motor van Honda zijn rondjes te draaien. Vervolgens stapte Senna nog even in de wagen, reed vervolgens tien rondjes en mompelde: 'Okay.' McLaren, dat ondermeer met steun van de geheimzinnige Saoedische financier Mansour Ojjeh de succesvolste Formule-I wagens van de afgelopen tien jaar heeft gebouwd, wacht met smart op de nieuwe krachtbron van Honda. De motor moet voor volgend jaar in een nieuw chassis worden gebouwd, waaraan wordt gewerkt door Neil Oatley en Tim Wright. Succesvolle constructeurs als John Barnard (tegenwoordig Benetton) en Steve Nichols (door Prost meegenomen naar Ferrari) hebben McLaren verlaten. Senna heeft derhalve twijfels over de toekomst van de renstal en wilde mede daarom niet langer dan een jaar bijtekenen.

Hij voelt op de baan de toenemende concurrentie van Ferrari, Williams-Renault en Benetton-Ford, terwijl volgend jaar een stal als Arrows over Porsche-motoren beschikt. Een overgang van Senna naar Williams leek derhalve niet eens onlogisch, hoewel Frank Williams het liefste Thiery Boutsen zou vervangen door Nigel Mansell. Op de Brit wordt zowel door Williams als Ferrari (waar Fiat-eigenaar Agnelli zich persoonlijk met de zaak bemoeit) druk uitgeoefend terug te komen op zijn besluit om aan het einde van het seizoen te stoppen met racen.

Ontwerpers

Alleen bij Benetton zijn momenteel weinig problemen. Nannini en drievoudig ex-wereldkampioen Piquet zijn rijders die zich met de besten kunnen meten, de Ford-motoren worden steeds krachtiger en betrouwbaarder, Barnard is een van de beste ontwerpers, terwijl het budget van het team door ondermeer de inbreng van de nieuwe sponsor Camel voor het komende seizoen wordt geschat op ongeveer honderd miljoen; een bedrag dat je als beetje Formule I-stal toch wel nodig hebt om voor vol te worden aangezien.

Nannini (de enige toprijder die gisteren geen banden wisselde) reed tot enkele ronden voor het einde in Belgie op een derde plaats, voordat hij die alsnog moest inleveren aan Gerhard Berger. Senna hield zijn aartsvijand Prost in Belgie op een tweede plaats, hoewel niet zonder de nodige problemen. Door twee ongelukken vlak na de start moest er tot drie keer toe worden gestart op Francorchamps. 'Daardoor hadden mijn banden zeer te lijden', klaagde Senna na afloop. 'Er waren al tien ronden mee gereden voordat de echte race voor mij pas begon.' Het pitswerk (de wissel van vier banden gebeurde binnen zes seconden) werkte dit keer voortreffelijk bij McLaren. Alain Prost, de enige nog serieuze bedreiger van Senna voor de wereldtitel, zat er na afloop op de persconferentie derhalve wat ontgoocheld bij. 'Ik had last van voor mij rijdend verkeer', verklaarde le professeur. 'Dat kostte teveel tijd. Bovendien zijn de McLarens op snelle banen als hier, maar ook over veertien dagen op Monza, nog ten opzichte van ons in het voordeel. Zij beschikken op de snelle gedeelten over meer vermogen. Er moet bij ons nog heel wat werk worden verzet.'