Britten walgen van tv-optreden Saddam

LONDEN, 24 aug. Een bizar televisieoptreden van de Iraakse president Saddam Hussein met een groep Britse gijzelaars is in Groot Brittannie en de VS aangekomen als het tegendeel van een geslaagde propagandastunt. 'Ziekmakend', 'weerzinwekkend' en 'obsceen' waren nog de beleefdste reacties van politici en familieleden van de gijzelaars, die sinds gisteravond de kans hebben gehad keer op keer de beelden te zien van een milde, joviale Saddam in burger, die kleine jongetjes over de bol streek en de gijzelaars voorhield dat zij 'helden van de vrede' waren. Saddams propaganda-initiatief, in Londen en Washington gelijkelijk geinterpreteerd als een signaal dat de Iraakse president zich geisoleerd voelt, heeft wel tot de vrijlating van een Britse gijzelaar geleid. Radio Irak maakte bekend dat Saddam de 15-jarige Alec Cameron Barnett op vrije voeten had gesteld, nadat hij had gehoord dat de jongen zonder zijn ouders in Koeweit was gestrand als een van de passagiers van een toestel van British Airways dat op weg was naar Maleisie. De jongen arriveerde vanochtend in Amman. 'En, krijg jij wel genoeg melk en cornflakes voor je ontbijt?' informeerde Saddam Hussein vaderlijk bij een 11-jarig jongetje, Stewart, dat hij aan zijn zijde gewenkt had. De camera van de Iraakse televisie gleed tijdens het gesprek langs de groep van twintig gijzelaars naar wordt aangenomen allen Britten , die somber kijkend en duidelijk gespannen luisterden naar wat de president te zeggen had. Diens woorden werden vertaald door een tolk met onberispelijk Engels accent. Om Saddam heen waren drie gewapende militairen te zien, van wie een alles opschreef wat er werd gezegd en een ander de stram staande en strak voor zich uitkijkende Stewart langdurig over de haren streek.

'Hij was bepaald niet in zijn gewone doen', zei een betraande grootmoeder in Engeland vanmorgen. 'We waren eerst opgelucht' zei Jonathan Copley van de Gulf Support Group vanmorgen, 'maar er is ook een onderliggende woede. Niemand wil zijn familie gebruikt zien als pion in een politiek spelletje'. Over de hoofden van de gijzelaars heen vroeg de Iraakse president aan premier Thatcher en president Bush: 'Wat heeft Irak gedaan om dit te verdienen? We hebben niets van Londen afgenomen, niets van de Verenigde Staten. We hebben geen van beide bedreigd. We hebben niet gezegd dat we olievoorzieningen zouden afsnijden. Het is ons beleid niet om olievoorzieningen af te snijden. Zo ziet u, wij zijn niet op oorlog uit.' CNN, het Amerikaanse televisiestation dat de beelden van de Iraakse televisie oppikte en in het westen uitzond, kwam later met een tweede serie beelden met individuele interviews met gijzelaars, die zeiden dat ze op hun onbekende verblijfplaats in Irak goed behandeld werden. Maar de opmerking van een van hen, dat ze desondanks graag naar huis wilde, werd door de Iraakse commentator niet vertaald. Omgekeerd werd in Engeland weinig aandacht besteed aan de opmerking van een van de gegijzelde Britten, die tegen Saddam zei: 'Bush lijkt een koppig persoon' (zenuwachtig gegiechel van de groep). 'Wij zoals we hier zitten geloven dat het laatste (Iraakse?) initiatief heel redelijk was. Komt er nog zoiets?' Saddam antwoordde daarop dat nieuwe initiatieven altijd ontwikkeld kunnen worden. 'Wij willen niets van Groot Brittannie en de VS. Zij hebben geen verplichtingen aan ons, wij hebben geen verplichtingen aan hen.' Tegen de jongen, Stewart, die elke morgen cornflakes eet, zei de president: 'Ik denk niet dat alle kinderen in Irak cornflakes krijgen'.

Tegen de groep: 'Ik spreek hier niet uit propaganda-overwegingen, maar uit de waarachtig menselijke overweging dat we willen dat u hier veilig bent' Ik wil dat u zich zoveel mogelijk op uw gemak voelt in een democratische atmosfeer.' De Britse regering heeft gisteren besloten een derde eskader van 12 Tornado-straaljagers naar de Golf te sturen, dit keer voor stationering in Bahrein.