Gladiator in Manhattan

Clint Eastwood en Charles Bronson werden pas sterren in Amerika nadat de rest van de wereld ze ontdekt had, veelal in obscure B-films van Europese makelij. De geschiedenis herhaalt zich met een nieuwe generatie mannetjesputters, allen afkomstig uit de wereld van de krachtsport. Arnold Schwarzenegger, Oostenrijks voormalig wereldkampioen body-building, beet het spits af en is inmiddels ook in de Verenigde Staten een superster in films met een hoog budget. De naam van ex-karatekampioen Chuck Norris begint in zijn geboorteland door te dringen, maar van de Belgische vechter Jean-Claude Van Damme, bijgenaamd 'The Muscles from Brussels', hebben de Amerikanen nog nauwelijks gehoord. Zijn achtste film, gedraaid onder de titel Wrong Bet, maar ook bekend als A. W. O. L. - Absent Without Leave, is een slordige, groezelige Amerikaanse actiefilm, geproduceerd door de uit Oost-Afrika afkomstige Sunil R. Shah. In de Verenigde Staten is de film nog nauwelijks in distributie gebracht, maar hij prijkt deze week wel trots bovenaan de top-10 van de Parijse bioscopen en zal hier ook gegarandeerd volle zalen trekken.

B-films worden niet meer gemaakt, maar Wrong Bet komt in alle opzichten aardig in de buurt. Het verhaaltje, in grote lijnen bedacht door de ster zelf, is volstrekt ongeloofwaardig en onlogisch. De debuterende regisseur Sheldon Lettich hoort ook tot de menage, maar heeft zichtbaar nooit eerder met dit bijltje gehakt. In de eerste beelden wordt een drugsdealer levend verbrand tot ontzetting van zijn vrouw en kind. In het ziekenhuis kan het slachtoffer nog net de naam van zijn broer roepen, die echter in Djibouti dienst doet bij het Vreemdelingenlegioen. Sadistische officieren verbergen de brief van zijn schoonzuster voor de getergde Van Damme, een goedmoedige reus met een gezichtsuitdrukking die ik niet anders kan beschrijven dan Belgisch. Getergd slaat hij een paar meerderen in puin, baant zich een weg door de woestijn naar zee en monstert aan als stoker op een vrachtschip naar New York, met slechts een bestemming voor ogen: de familie in nood.

Een zwarte impresario van straatvechters introduceert hem bij The Lady, de perfide organisatrice van worstelwedstrijden in parkeergarages, waar de fine fleur van Manhattan grof wedt op moderne gladiatoren. Een dure dame veegt verlekkerd de bloedspetters uit haar decollete en vrijt in extase haar nog rijkere begeleider een beetje op. Geen enkele tegenstander is partij voor de onoverwinnelijke Van Damme, maar de wereld van Peter Stuyvesant is hem een gruwel. Eenvoudige jongen in de slechte grote stad als hij is, zet hij al zijn inkomsten op een bankrekening voor de nooddruftige weduwe van zijn broer en een dottig nichtje.

Seksueel versmaad door Van Damme neemt The Lady wraak door hem te voeren aan Attila, een nog enkele tientallen kilo's meer wegende Aziatische kannibaal. Als Van Damme hoort dat zelfs zijn eigen impresario op de tegenstander heeft ingezet, roept hij bloedend en trillend: 'Wrong Bet!' en smijt de Hun bij The Lady op schoot.

Het publiek is de baas en kan die Van Damme wel opvreten: zo'n lieve jongen, zo sterk en zo onbedorven! Ook zijn vorige, al even onbenullige actiefilm Kickboxer, was een surprise-hit in de meeste Westeuropese landen. Amerika kan niet achterblijven en binnenkort kan de familie van Jean-Claude Van Damme dus miljoenen dollars tegemoet zien.