Chimpansees doen aan zelfmedicatie bij ingewandstoornissen

Chimpansees zijn bladeters. Bladeren die ze lekker vinden werken ze snel naar binnen. Soms, zo merkte de bekende primatologe Jane Goodall al in 1964, plukken chimpansees echter de bladeren van soorten van het composietengeslacht Aspilia en kauwen daar bedachtzaam op. Alleen de jonge blaadjes van de soorten A. pluriseta, A. rudis en A. mossambicensis werden gekozen. Andere Aspiliasoorten die ook in de buurt stonden werden niet aangeroerd. Niemand wist waarom.

In 1983 kwamen onderzoekers in twee nationale parken in Tanzania er achter dat mensen van de lokale Tongwe-stam een thee van bladeren van de drie aspiliasoorten gebruiken tegen wonden en ingewandstoornissen. mensen en chimpansees gebruiken dezelfde drie soorten.

Na farmacologisch onderzoek bleek dat in de jonge blaadjes van de drie Aspiliasoorten een hoog aan thiarubrine-A zit. Voor de farmacologen was dat nieuws. Thiarubrine-A was alleen bekend uit de wortel van Chaenactus douglasii en werd in Canada in de volksgeneeskunde gebruikt.

Thiarubrine helpt goed tegen worm-infecties. Inmiddels zijn er meer medicinale planten beschreven waar chimpansees selectief van eten. Soms knappen ze er zichtbaar van op.

New Scientist, 4 aug.