Topman 'Frankie met de Zachte Stem' treedt af; Lorenzo verkoopt belang in Continental aan SAS

ROTTERDAM, 10 aug. Francisco A. Lorenzo, een van de meest dynamische figuren in de Amerikaanse luchtvaartindustrie en doelwit van de Amerikaanse vakbonden, legt na acht jaar zijn functie neer als topman van Continental Airlines Holding.

De charmante beurspiraat Lorenzo, bijgenaamd Frankie met de Zachte Stem, verkoopt zijn belang aan de Scandinavische luchtvaartmaatschappij SAS. Volgens de Wall Street Journal wilde Lorenzo zijn belang eigenlijk niet afstoten, maar meende hij dat zijn verbondenheid met het concern en zijn manier van leidinggeven het herstel van de aangeslagen onderneming in de weg zouden staan.

De naam Continental Airlines Holdings bestaat sinds juni dit jaar. Daarvoor heette het concern Texas Air Corporation. Het is de houdstermaatschappij van de luchtvaartondernemingen Eastern Airlines en Continental Airlines die door Lorenzo met miljarden geleend geld, goedkope tarieven en handige gebruikmaking van de faillisementswetgeving tot de grootste Amerikaanse luchtvaartmaatschappij uitgroeide met 20 procent aandeel op de Amerikaanse markt. Alleen Aeroflot had in de wereld meer toestellen.

Sinds maart vorig jaar is Lorenzo ernstig in conflict met de bonden bij Eastern dat hij in november 1986 kocht voor 600 miljoen dollar met 300 vliegtuigen, een netwerk aan terminals en een modern reserveringssysteem een koopje.

Hij wilde de salarissen drastisch verlagen om zo de kosten te drukken. Dat leidde tot een staking die de vluchten van Eastern vrijwel lamlegde. Eastern moest uitstel van betaling aanvragen, een procedure die nog steeds loopt. Eastern was tot begin vorig jaar de op zes na grootste luchtvaartmaatschappij van de Verenigde Staten met 1.100 vluchten per dag en 31.000 man personeel. Continental, dat Lorenzo vier jaar eerder kocht een drama waarin de belaagde eigenaar zelfmoord pleegde en waarbij hij de bonden had laten staken tot aan het bankroet om met een schone lei te kunnen beginnen en alle bondsleden eruit had gegooid heeft de afgelopen twee jaar een financiele ommekeer gemaakt, maar veel van de inkomsten bestaan uit eenmalige posten, zoals juridische regelingen en de verkoop van eigendommen. Voor rente en aflossing van schulden moeten nog steeds grote bedragen op tafel worden gelegd.

SAS, dat in oktober 1988 al een belang van 9,8 procent nam in Continental en een zetel heeft in het bestuur, betaalt 50 miljoen dollar waarmee zijn belang toeneemt tot 16,8 procent van het aandelenkapitaal em tot 18,4 procent in termen van stemrecht. Het ministerie van transport in Washington moet de transactie nog goedkeuren. Buitenlanders mogen niet meer dan 25 procent belang nemen in een Amerikaanse luchtvaartmaatschappij.

Voor Lorenzo blijft er netto 17 miljoen dollar over, aanzienlijk minder dan dat zijn belang waard was in de hoogtijdagen van zijn concern.

Lorenzo komt overigens niet uit Spanje, dat waren zijn ouders, maar uit Queens, New York, waar zijn ouders een schoonheidssalon hadden. Hij werkte zichzelf via baantjes als kelner en dassenverkoper omhoog en belandde uiteindelijk op de vooraanstaande Harvard Business School waar hij en passaant een snoepwinkeltje dreef en kwam ten slotte met geleend geld in het bezit van Texas Air. Van de ene maatschappij kwam de andere in de hoogtijdagen van de deregulering en in 1982 sloeg hij zijn slag en kocht Continental.