Robin Hood met klapperpistooltjes

Hiphop-artiesten praten hun gewelddadige en seksistische teksten vaak goed door te stellen dat ze zich in extreme bewoordingen uit moeten laten om boven het geweld van de straat en de Amerikaanse televisie uit te komen. Vergeleken bij de heftige politieke slogans van Public Enemy of de pornografische ongein van 2 Live Crew hield het Newyorkse trio Run DMC het betrekkelijk rustig, met teksten van het kaliber 'Wij zijn beter dan de rest'. In muzikaal opzicht speelde het drietal zelfs een verbroederende rol, met de hit Walk This Way die een brug sloeg tussen zwarte rapfans en het blanke rockpubliek. Des te treuriger is het, dat de verfilming van hun succesverhaal tegemoet komt aan alle vooroordelen ten aanzien van hiphop als bron van geweld, intimidatie, racisme en vrouwenhaat.

Op het eerste gezicht lijkt Tougher Than Leather een onschuldige variant op het thema van The Blues Brothers. Bij zijn vrijlating uit de gevangenis wordt rapper DMC opgewacht door zijn mede-groepsleden, waarna ze een nobele missie ondernemen om zichzelf en enkele vrienden van de straat te houden. In een mum van tijd zijn ze beroemd en tekenen ze een vet contract met een dubieuze platenbaas, samen met de blanke Beastie Boys, die zich vooral bedreven tonen in het kliederen met voedsel en eten uit de neus. Ze helpen een zielig oud vrouwtje door haar voor galg en rad opgroeiende zoon in dienst te nemen bij een uitgebreide Amerikaanse tournee nogal knullig weergegeven door strepen op de landkaart waarbij zijn taak bestaat uit het aanvoeren van wagonladingen cheeseburgers. De arme sloeber is getuige van een moord en wordt in koelen bloede neergeschoten. Het heldhaftige drietal gaat op zoek naar de dader, de platenbaas die zijn investering in het hiphop-talent ziet als een handige manier om het zwarte geld van zijn vader, een mafiabaas en drugshandelaar, wit te wassen. Na een reeks voorspelbare achtervolgingen, explosies en moorden delven de slechterikken het onderspit. Run DMC speelt Robin Hood met klapperpistooltjes, waartegen de mitrailleurs van het geboefte uiteraard niet zijn opgewassen.

Het magere verhaaltje wordt omlijst met enkele fantasieloos gefilmde 'live'-optredens, onder meer van de bebrilde rapper Slick Rick met het stuitende Treat Her Like A Prostitute ('Alle vrouwen zijn hoeren, dus behandel ze daar ook naar'). Hoewel Tougher Than Leather de bekroning had moeten zijn van het (inmiddels danig geslonken) succes van Run DMC, wordt het wanprodukt met name ontsierd door de racistische taal van hoofdrolspeler en regisseur Rick Rubin, ook in werkelijkheid Run DMC's (voormalige) platenbaas. Uitspraken als 'Hou die jood in de gaten, ik vertrouw hem niet' of 'Wie maakt zich druk om twee dooie negers?' klinken in het Newyorkse getto hopelijk minder eng dan in een Nederlandse filmvertaling.