Thatcher in problemen bij verkoop PowerGen

LONDEN, 31 juli Een prestigeproject in het privatiseringsprogramma van de Britse regering, de de-nationalisering van de elektriciteitsindustrie, dreigt een politiek struikelblok te worden.

Dat blijkt nu bekend is geworden dat de regering in principe bereid is PowerGen, de kleinste van de twee elektriciteitsopwekkingsbedrijven, niet ter openbare verkoop op de beurs aan te bieden, maar van de hand te doen aan een particuliere onderneming.

Belangrijkste gegadigde is het industrieconglomeraat Hanson, dat onder andere John Player-sigaretten, Ever Ready- batterijen en Jacuzzi-wervelbaden in zijn pakket heeft. Hanson, een belangrijk donateur van de Conservatieve partij, zou bereid zijn 1,5 miljard pond op tafel te leggen, maar wil dan wel kosten vergoed zien, die de regering anders zou moeten betalen aan de financiele adviseurs die de introductie van PowerGen op de beurs hadden moeten begeleiden.

Hanson vindt dat het daarop recht heeft omdat het kosten moet maken om zijn bod te handhaven, wanneer straks ook andere gegadigden een bod willen uitbrengen. Minister John Wakeham (energie) heeft toegegeven dat hij een dergelijke onkostenvergoeding overweegt, maar ontkent dat het om 15 miljoen pond gaat.

De Labour-oppositie heeft ogenblikkelijk verband gelegd met de sterk bekritiseerde verkoop van de Rover-autofabrieken aan British Aerospace, waarbij de regering het staatsbedrijf Rover voor zo'n zacht prijsje van de hand heeft gedaan, dat de Europese Commissie in Brussel oordeelde dat er van verkapte staatssubsidie aan British Aerospace sprake is geweest. Labour eist van premier Thatcher dat de privatisering van PowerGen en zijn grotere compaan, National Power, wordt opgeschort en dat er een onderzoek wordt ingesteld naar 'het aura van ondeugdelijkheid waarmee het Tory-vlaggeschip van een beleid van privatisering nu is omgeven'.

Pijnlijker voor de regering dan die beschuldiging is de twijfel bij de eigen achterban. De Conservatieve voorzitter van de vaste Lagerhuiscommissie voor Handel en Industrie, die vorige week nog op het spoor kwam van weer nieuwe douceurtjes voor British Aerospace in de Rover-affaire, zegt over de PowerGen-verkoop en de onkostenvergoeding aan Hanson: 'Ik ben nooit gelukkig met een constructie die als een douceurtje kan worden uitgelegd'.