NIGEL MANSELL; Afscheid van een vechter

Zelfs zijn beste vriend, golfer Greg Norman, verslijt hem voor gek. Gianni Agnelli, eigenaar van het Fiat- en Ferrari-imperium, heeft hem aangeraden thuis in Port Erin op het eiland Man nog eens rustig zijn beslissing in heroverweging te nemen. Maar Nigel Mansell, die morgen op Hockenheim in Duitsland zijn 142ste Grand Prix rijdt, is vastbesloten om de Formule I aan het einde van dit seizoen te verlaten.

Hoe zeer de meningen over Nigel Mansell in de eredivisie van de autosport ook uiteen mogen lopen, over een zaak zijn alle betrokkenen het wel met elkaar eens. Met de 37-jarige Mansell verdwijnt een van de laatste grote vechters uit de Formule I, een uiterst snelle en getalenteerde rijder met de vastberaden instelling om te winnen. Die gedrevenheid kenmerkte ook het begin van de carriere van Mansell, die bij een zwaar ongeluk ernstig rugletsel opliep, volgens de doktoren nooit meer zou kunnen racen, maar dank zij de steun van zijn vrouw Rosanne uitgroeide tot een van de beste Formule I-rijders van de jaren tachtig.

Rosanne verdiende in de beginjaren het huishoudgeld, de flat werd verkocht om Nigel aan geld te helpen om zich te kunnen inkopen in de racewereld. Gestes die de multi-miljonair nooit vergeten is. De verbondenheid die Mansell met zijn vrouw Rosanne en hun drie kinderen voelt werd zelfs het mikpunt van grove spot toen Nelson Piquet, die er in die jaren een soort harem op na hield, op het hoogtepunt van de ruzie bij Williams opmerkte: 'Het probleem met Mansell is dat hij maar van een vrouw houdt, ik van een paar meer.' De tragiek van Mansell is dat hij nooit helemaal voor vol is aangezien en in zijn loopbaan altijd tegen rijders moest opboksen die in de renstal waar hij werkte een lichte voorkeur genoten. Bij Lotus was dat de verongelukte De Angelis, bij Williams moest Mansell het opnemen tegen eerst Rosberg en later Piquet, bij Ferrari is dit jaar alles afgestemd op wereldkampioen Alain Prost, 'le professeur', die op Le Castellet de 100ste overwinning voor Ferrari binnenhaalde en blijkbaar het geheim heeft ontdekt om de kwetsbare semi-automatische zevenversnellingsbak heel te houden. Bovendien zijn de motoren steeds betrouwbaarder en is Ferrari er dit seizoen in geslaagd de jarenlange hegemonie van McLaren te doorbreken.

Prost heeft van McLaren naar Ferrari zijn eigen race-ingenieur Steve Nichols meegenomen. Nichols mede-ontwerper van Trident raketten voor onderzeeboten neemt bij Ferrari de echte beslissingen tijdens het trainen, testen en racen. Mansell mist zo'n vertrouwensman en staat in tegenstelling tot de zeer zorgvuldig zijn rondjes draaiende Prost wat het materiaal betreft bekend als een brokkenpiloot. Technisch directeur van Ferrari Pierguido Castelli: 'Mansell springt natuurlijk wel wat ruw om met zijn wagens.'

Frank Williams beweert echter het tegendeel. De aan zijn benen verlamde racemanager: 'Dat bewijs is nooit geleverd. Integendeel, Nigel kon altijd langer met zachtere banden rijden dan andere coureurs. De banden vertoonden door zijn rijstijl veel minder slijtage.'

Pirouette

Bij Williams miste Mansell in 1985 en 1986 (de spectaculaire klapband in Adelaide) tot twee keer toe op een haar na de wereldtitel. In totaal won Mansell 15 Grand Prix's, stond hij 13 keer pole-position en reed hij 14 keer tijdens een race de snelste ronde. Zijn snelste tijd veertien dagen geleden in de training op Silverstone waar Mansell zijn opzienbarende besluit bekend maakte was dermate indrukwekkend dat Ayrton Senna met een pirouette de baan afvloog toen hij een poging ondernam om Mansell te volgen.

Tot de vooravond van de Grand Prix op Silverstone veertien dagen geleden onderhandelde Mansell met Frank Williams over een contract voor volgend jaar. Bij Arrows dat volgend seizoen de beschikking krijgt over speciale Porsche-motoren had men een jaarsalaris van tien miljoen dollar over voor Mansell. Bij Ferrari ontvangt Mansell nog niet de helft van dat bedrag en gaat het grote geld naar Alain Prost. Niettemin is Mansell veelvoudig miljonair, die als hobbies golfen, snooker, vliegen en vissen er op na houdt en zijn Lear Jet als voorschot op zijn wat rustiger toekomst al van de hand heeft gedaan.

Peugeot heeft Mansell een contract van zes miljoen dollar voor endurance-races geboden, maar de Engelsman zegt eerst een jaar rust te wilen nemen. Mansell: 'Ik weet dat de mensen zullen denken dat mijn besluit is ingegeven door mijn teleurstellende prestaties bij Ferrari dit jaar. Dat is onjuist. Het is een beslissing die ik in feite maanden geleden al heb genomen. Mijn vrouw staat daar helemaal achter. Ik ben nu 37, heb 10 mooie jaren gehad in de Formule I, en heb besloten te stoppen op een hoogtepunt. En niet op een moment dat ik in de achterhoede moet rijden. Ik kan op een grote carriere terugkijken met drie overwinningen in mijn geboorteland Engeland. Op Silverstone had ik veertien dagen geleden weer kunnen winnen. Maar zonder versnellingsbak gaat het niet.'

Motivatie

Op de ook door Mansell zelf geventileerde mening dat Alain Prost momenteel bij Ferrari de voorkeur geniet en over beter en betrouwbaarder materiaal beschikt reageert de Engelsman erg nuchter. Mansell: 'Ik denk dat Ferrari dit jaar geweldige vorderingen heeft gemaakt en met Prost een coureur heeft die in staat moet worden geacht het team wereldkampioen te maken. Ik zal er persoonlijk alles aan doen Alain bij dat streven zo veel mogelijk te helpen. Over mijn motivatie hoeft niemand zich zorgen te maken. Die blijft ongebroken. Tot en met de laatste race in Adelaide.'