KLM ziet voordelen in overname van Eastern

AMSTELVEEN/NEW YORK, 25 juli - De Amerikaanse luchtvaartmaatschappij Northwest Airlines (NWA), waarin de KLM een belang heeft van 10 procent, probeert nog steeds delen van Eastern Airlines op te kopen.

Dat NWA-topman en -grootaandeelhouder Al Checchi aan Eastern snuffelt, wordt bevestigd door een van zijn adviseurs. Eastern heeft uitstel van betaling gekregen en probeert zich uit een faillissement te werken.

Als voornaamste reden noemde deze adviseur dat het huidige spil-vliegveld van Northwest in Memphis verlies lijdt. Door de aankoop van de 39 landingsplaatsen op Atlanta van Eastern zou Northwest zich een nieuwe en veel sterkere spil in het zuidoosten van de VS verwerven, en een verliespost kunnen sluiten.

Checchi zou verder azen op ongeveer 80 nieuwere toestellen van Eastern, ter vervanging van de oudere DC-9's van Northwest, en onderhoudshangars in Miami en Atlanta.

Het is niet duidelijk of een dergelijke aankoop een te zware belasting zou zijn voor NWA, dat immers sinds de uitkoop door de Checchi-groep vorig najaar een schuld van ongeveer drie miljard dollar heeft af te betalen. Volgens de Checchi-adviseur hangt dat helemaal af van de prijs en de structuur die wordt gekozen.

Onduidelijk is of de expansieplannen van NWA de aandeelhouders, waaronder de KLM, meer geld zullen kosten. De KLM 'heeft geen plannen om de investeringen in Northwest te vergroten', zo liet drs. P. Bouw, volgend jaar de nieuwe KLM-topman, gisteren weten bij de presentatie van het jaarverslag.

Voorlopig lijdt de KLM verlies op zijn deelname, evenals op de deelneming in Sabena World Airlines. Beide participaties drukten de nettowinst in het afgelopen boekjaar met 75 miljoen gulden.

De KLM heeft bij een vorige gelegenheid al gezegd dat het zich niet wil bemoeien met het beleid van Checchi, omdat het een minderheidsaandeelhouder is. Maar dat lijkt eerder bedoeld om de Amerikaanse minister van transport gerust te stellen, die immers bezwaar heeft tegen grote invloed van buitenlanders in Amerikaanse luchtvaartmaatschappijen.

Strategisch kan de aankoop van Eastern voordelen hebben, niet alleen voor NWA. Voor de KLM speelt mee dat het al op Atlanta vliegt, en dat passagiers doorgesluisd kunnen worden naar het netwerk van Eastern dat aan de oostkust dominant is - en dat omgekeerd passagiers van Eastern op vluchten van KLM kunnen worden gezet. 'In Atlanta zouden we de mogelijkheid krijgen om lijnen aan elkaar te knopen', aldus Bouw.